L’uscita della Francia dalla guerra del Sahel offre alla Russia l’opportunità di inserirsi

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Il presidente Putin insieme agli omologhi africani al Summit Russia-Africa 2019 a Sochi. EPA-EFE/SERGEI CHIRIKOV / PISCINA

Un altro esercito occidentale sta lasciando una regione fragile e senza sbocco sul mare. Ma mentre gli Stati Uniti hanno ritirato le loro truppe da un paese, l’Afghanistan, la Francia se ne sta andando da cinque, sostiene Faisal Al Yafai.

Faisal Al Yafai ha lavorato per testate giornalistiche come The Guardian e la Bbc, e si è occupato di Medio Oriente, Europa orientale, Asia e Africa. Attualmente sta scrivendo un libro sul Medio Oriente ed è un frequente commentatore sulle reti televisive internazionali.

Sorprendentemente, con poca fanfara, la Francia ha annunciato la fine dell’operazione Barkhane, il suo intervento militare quasi decennale nel Sahel. Avendo provato il playbook americano dell’Iraq per vincere la sua guerra nel Sahel, ora sta usando dell’Afghanistan per uscirne.

La Francia ha truppe nel Sahel, una cintura di paesi che si estende lungo il bordo del Sahara, da oltre otto anni. Quello che è iniziato come un tentativo di impedire che il Mali fosse invaso dai jihadisti si è trasformato in un’operazione militare estesa a cinque paesi, con più di 5.000 truppe francesi. Apparentemente, i francesi sono lì per fermare i gruppi militanti che combattono una lunga insurrezione di basso livello in tutta la regione, che ha causato migliaia di morti e due milioni di sfollati. Ma in realtà, le truppe francesi hanno funzionato come “esercito personale” dei governi del Sahel.

L’intervento è impopolare, sia nella regione, dove il coinvolgimento francese è risentito come una sbornia coloniale, sia in patria, dove le vittime francesi hanno estratto un costo politico. Emmanuel Macron stesso sembrava capire questa realtà quando ha detto a giugno che la Francia non poteva “sostituirsi per sempre agli stati della regione”.

In un certo senso, prendere la decisione di lasciare è stata la parte facile. La Francia ora affronta lo stesso dilemma che gli Stati Uniti hanno affrontato in Afghanistan: come rimuovere le truppe dal paese senza il rapido collasso dei governi che avevano passato anni a proteggere.

Inizialmente la Francia ha cercato di vincere la guerra con la forza, cercando di replicare la strategia del “surge” statunitense del 2007 in Iraq. L’anno scorso, ha inviato altre 600 truppe nella regione, sperando di liberare un percorso che avrebbe permesso alle forze locali di prendere il controllo. Ci sono stati alcuni punti luminosi – il capo di Al Qaeda in Nord Africa è stato ucciso – ma il prezzo è stato sanguinoso. L’anno scorso è stato il peggiore per le vittime civili dall’ingresso della Francia nel 2013; quasi 7.000 sono stati uccisi.

Ora, la Francia sta cercando una via d’uscita, e sta guardando la strategia afgana dell’America di far fare agli alleati la maggior parte del lavoro per proteggere il governo dagli attacchi esterni. Una nuova task force Takuba sostituirà l’operazione Barkhane; sarà composta da 600 truppe, la metà delle quali verrà dai paesi dell’Unione Europea.

È una strategia rischiosa, sia per il Sahel che per Parigi. Macron spera di eliminare l’intervento nel Sahel come fonte di critica in vista delle elezioni francesi del prossimo anno. Ma come un contingente di centinaia di persone sia destinato ad ottenere ciò che migliaia di truppe non potrebbero ottenere, non è stato spiegato.

C’è, inoltre, l’umore dell’opinione pubblica da considerare. I più grandi contingenti non francesi a Takuba sono i soldati svedesi, estoni e cechi; tutti da paesi che hanno pochi legami con il Sahel e la cui opinione pubblica sarà molto sensibile alle perdite. Il parlamento svedese ha approvato il dispiegamento solo fino alla fine di quest’anno.

Senza le truppe francesi, il Sahel potrebbe assomigliare a un’altra guerra occidentale: questa volta la Libia, un’invasione che si è conclusa con l’inondazione dell’influenza straniera. Questo sembra già essere il caso, con la figura familiare della Russia in attesa nelle ali per intervenire e proteggere i governi del Sahel dai militanti. L’anno scorso ha visto due grandi eventi nella regione – e in entrambi i casi, ci sono rapporti di un coinvolgimento russo.

Il primo, nell’agosto dello scorso anno, è stato il rovesciamento militare del presidente del Mali, Ibrahim Boubacar Keita, a metà del suo secondo mandato di cinque anni. La seconda è stata la morte improvvisa del presidente del Ciad, Idriss Déby, che era stato al potere per tre decenni. Il Ciad è il quartier generale dell’Operazione Barkhane e Macron è stato l’unico capo di stato occidentale a partecipare al suo funerale – che si è tenuto anche mentre i soldati ribelli, che avevano effettuato l’attacco che ha ucciso Déby, minacciavano di marciare sulla capitale.

Presi insieme, il risultato netto è che due alleati francesi di lunga data non sono più al potere, e due governi precedentemente stabili sono ora in movimento. Macron, che è sensibile alle critiche secondo cui la Francia è più a suo agio con i leader degli uomini forti in Africa che con la democrazia genuina, si trova a dover eseguire un infelice atto di bilanciamento, accogliendo il figlio di Déby a Parigi all’inizio di luglio, mentre insiste che la giunta militare che guida deve passare al governo civile.

I rapporti sul coinvolgimento russo in entrambi gli eventi sono abbozzati e potrebbero essere esagerati. Il quotidiano britannico The Times ha riferito che i ribelli ciadiani che hanno ucciso il presidente Déby sono stati addestrati in Libia da mercenari russi legati all’oscuro Gruppo Wagner. L’emittente pubblica tedesca DW ha suggerito che due degli architetti del colpo di stato del Mali hanno trascorso un anno in un college militare in Russia.

Ciò che è certo è che, silenziosamente, la Russia ha ampliato le sue relazioni nella regione negli ultimi quattro anni, stringendo accordi di cooperazione militare con tre paesi del Sahel. Il gruppo Wagner della Russia opera anche in Libia e nella Repubblica Centrafricana, paesi confinanti con il Ciad a nord e a sud.

La Russia ha già dimostrato la capacità dei suoi mercenari di combattere i ribelli e proteggere il governo nella Repubblica Centrafricana. Dal punto di vista del governo del Centrafrica, lo ha fatto senza lezioni di democrazia e senza il bagaglio coloniale. (La prospettiva civile è piuttosto diversa: proprio la settimana scorsa, il Cremlino è stato costretto a negare che i suoi istruttori militari nel paese abbiano ucciso civili e saccheggiato le case).

Quando le truppe francesi finalmente se ne andranno, i governi del Sahel, ancora fragili, e in Mali e Ciad ancora più fragili di prima, avranno ancora bisogno di truppe straniere per proteggere la loro tenue presa sul potere. Quanto tempo prima che guardino a sud verso la Rca e cerchino l’aiuto di Mosca? Come in Afghanistan, l’uscita delle truppe occidentali aprirà solo la porta ai russi.