La Cina ha lanciato una sonda per prendere un pezzo di Luna

epaselect epa08838329 La folla riunita per assistere al lancio del razzo Long March 5 che trasporta la sonda lunare Chang'e-5, lanciata dal Wenchang Space Center di Wenchang, nell'isola di Hainan, Cina, 24 novembre 2020. EPA-EFE/STR CHINA OUT

La Cina ha celebrato come un successo il lancio, all’alba del 23 novembre, di una navicella spaziale robotizzata; obiettivo della missione è la raccolta di rocce lunari. Si tratta del primo tentativo di ottenere campioni delle superficie lunare dagli anni Settanta, una missione che sottolinea le ambizioni cinesi nello spazio.

Il Long March-5, il più grande razzo vettore cinese, è decollato alle 4:30 del mattino, ora di Pechino, dal Centro di Lancio Spaziale di Wenchang, sull’isola di Hainan, nel sud della Cina, trasportando con sé la navicella Chang’e-5.

La China National Space Administration (CNSA) ha definito il lancio un successo e ha annunciato in una dichiarazione che il razzo ha volato per quasi 37 minuti prima di inviare il veicolo spaziale sulla traiettoria prevista.

La missione Chang’e-5, che prende il nome dall’antica dea cinese della luna, cercherà di raccogliere materiale lunare per aiutare gli scienziati a capire meglio le origini e la formazione della luna. La missione metterà alla prova la capacità della Cina di acquisire campioni dallo spazio ed è la prima di una serie di missioni più complesse.

L’emittente televisiva statale CCTV, che ha trasmesso in diretta il lancio, ha mostrato immagini del personale della CNSA in uniforme blu che applaudiva e applaudiva mentre guardava la navicella spaziale che si arrampicava nell’atmosfera, illuminando il cielo notturno.

Se la missione sarà completata come previsto, la Cina diventerà il terzo Paese ad aver recuperato i campioni lunari, unendosi agli Stati Uniti e all’Unione Sovietica.

Una volta entrata nell’orbita lunare, la navicella spaziale è destinata a dispiegare un paio di veicoli sulla superficie del satellite: un lander e un ascender. L’atterraggio è previsto tra circa otto giorni, secondo Pei Zhaoyu, portavoce della missione. La sonda dovrebbe rimanere sulla superficie lunare per circa due giorni, mentre per l’intera missione sono previsti circa 23 giorni.

Il piano prevede che il lander trivelli sulla superficie lunare, con un braccio robotizzato che scava il terreno e le rocce. Questo materiale sarà trasferito al veicolo ascender, che dovrà trasportarlo dalla superficie e poi attraccare con un modulo orbitante.

I campioni sarebbero poi trasferiti in una capsula di ritorno per il viaggio di ritorno sulla Terra, con un atterraggio nella regione della Mongolia interna della Cina.

“Le sfide più grandi… sono il lavoro di campionamento sulla superficie lunare, il decollo dalla superficie lunare, il rendezvous e l’attracco nell’orbita lunare, così come il rientro ad alta velocità sulla Terra”, ha detto Pei, che è anche direttore del dipartimento spazio del Centro di esplorazione lunare e ingegneria spaziale.

“Possiamo condurre campionamenti attraverso l’esplorazione circumlunare e l’atterraggio lunare, ma è più intuitivo ottenere campioni per condurre ricerche scientifiche – il metodo è più diretto”, ha aggiunto Pei. “Inoltre, ci saranno più strumenti e più metodi per studiarli sulla Terra”.

Obiettivo stazione spaziale

La Cina, che l’anno scorso ha effettuato il primo atterraggio sul lato oscuro della Luna e nel luglio di quest’anno ha lanciato una sonda robotica su Marte, ha altri obiettivi spaziali nel suo mirino. L’obiettivo è quello di avere una stazione spaziale con equipaggio permanente in servizio intorno al 2022.

“Dal prossimo anno, porteremo a termine la missione di lancio della nostra stazione spaziale nazionale”, ha detto Qu Yiguang, vicecomandante del razzo vettore Long March-5.

Alla domanda su quando la Cina stava pianificando di mandare gli astronauti sulla luna, Pei ha risposto che qualsiasi decisione sarebbe stata basata su esigenze scientifiche, oltre che sulle condizioni tecniche ed economiche, aggiungendo: “Penso che le future attività di esplorazione lunare dovrebbero essere svolte da una combinazione di uomo e macchina”.

Matt Siegler, uno scienziato ricercatore del Planetary Science Institute con sede in Arizona che non fa parte della missione Chang’e-5, ha detto che l’area vulcanica della Luna di Mons Rumker, dove la navicella spaziale è diretta, ha 1-2 miliardi di anni.

“È molto giovane per la luna – la maggior parte dei nostri campioni ha 3,5 miliardi di anni o più”, ha detto Siegler in una e-mail, osservando che l’area e altre simili rappresentavano “vulcanismo a stadio avanzato” quando la luna aveva abbastanza calore interno per tale attività.

“Vogliamo scoprire cosa c’è di speciale in queste regioni e perché sono rimaste calde più a lungo del resto della luna”, ha aggiunto Siegler.

Gli Stati Uniti, che attualmente hanno in programma di riportare gli astronauti sulla Luna entro il 2024, vi hanno fatto atterrare 12 astronauti nel loro programma Apollo su sei voli dal 1969 al 1972, e hanno raccolto 382 kg (842 libbre) di rocce e terra lunari.

Negli anni Settanta l’Unione Sovietica ha effettuato con successo tre missioni robotiche di ritorno a campione lunare negli anni Settanta. L’ultima, la Luna 24, ha permesso, nel 1976, di ottenere circa 170 grammi di campioni da una regione chiamata Mare Crisium.