Esa e Nasa firmano un accordo per portare i primi astronauti europei sulla Luna

Test subacqueo per una camera di equilibrio che dovrebbe essere equipaggiata sulla stazione Gateway. [Foto: ESA]

L’Agenzia spaziale europea (Esa) ha firmato martedì (27 ottobre) un accordo con la controparte statunitense Nasa che conferma il coinvolgimento dell’Europa nella costruzione di una stazione spaziale in orbita attorno alla Luna e spiana la strada agli “Euronauti” per mettere piede sulla superficie lunare per la prima volta.

Secondo i termini dell’accordo, l’Esa costruirà componenti di comunicazione e di alimentazione essenziali per la navicella spaziale Orion della Nasa – progettata per portare gli astronauti sulla Luna e persino su Marte – e una stazione spaziale lunare pianificata nota come “Gateway”.

In cambio, gli astronauti europei otterranno almeno tre viaggi verso il Gateway e potenzialmente anche verso la superficie lunare. L’Europa non ha le proprie capacità di lancio con equipaggio e deve fare affidamento sugli Stati Uniti e sulla Russia per raggiungere l’orbita.

“Questo Memorandum d’intesa segna un punto critico nella traiettoria dell’Europa: conferma che stiamo andando verso la Luna, non solo in termini di equipaggiamento e tecnologia, ma anche con il nostro personale”, ha detto il direttore generale dell’agenzia, Jan Wörner.

Il Gateway dovrebbe essere in orbita nel 2024, lo stesso anno in cui la Nasa prevede di tornare sulla Luna nell’ambito del programma spaziale Artemis. Questa missione lunare spera di includere un primo membro dell’equipaggio di astronauti donna.

“L’Europa fornirà l’alloggio dell’equipaggio, le telecomunicazioni, il rifornimento di carburante e un’incredibile vista della Luna grazie ai contributi dell’Esa al Gateway lunare”, ha detto il direttore dell’Esa David Parker.

Ha aggiunto che “gli astronauti europei voleranno al Gateway per vivere e lavorare nello spazio profondo”. La collaborazione internazionale tra Esa, Nasa e altre agenzie dovrebbe portare un astronauta europeo a mettere piede sulla Luna per la prima volta.

All’inizio di questo mese, l’Esa ha assegnato centinaia di milioni di euro in contratti per l’esplorazione lunare e marziana, tra cui diversi moduli per la stazione Gateway e un orbiter in grado di recuperare campioni di roccia da Marte.

Airbus – una delle principali aziende aerospaziali che contribuiscono ai piani dell’Esa – ha annunciato martedì che uno dei suoi team di ricerca ha sviluppato un processo che converte la polvere di luna in ossigeno. Si tratta di uno sviluppo che “potrebbe rivoluzionare l’esplorazione umana dello spazio”, ha detto la società.

“Questa svolta è un enorme balzo in avanti – ci porta un passo più vicini al Santo Graal di essere in grado di sostenere la vita a lungo termine sulla Luna”, ha detto Jean-Marc Nasr, responsabile dei sistemi spaziali di Airbus.

Il processo Roxy senza emissioni – che ha applicazioni sulla Terra – potrebbe essere utilizzato per produrre ossigeno per le abitazioni umane sulla superficie lunare e, se combinato con il ghiaccio lunare, carburante per razzi.

Sebbene l’Esa stia contribuendo a un’ampia gamma di missioni spaziali, la sua mancanza di capacità di lancio con equipaggio è vista come un significativo fattore limitante per le ambizioni dell’Europa nel cosmo.

Un nuovo lanciarazzi, Ariane 6, dovrebbe fare il suo debutto nel 2021 e portare vantaggi all’Europa in aree come il dispiegamento dei satelliti, ma non è progettato per trasportare un veicolo spaziale. Sono in corso discussioni sullo sviluppo di questa capacità, ma non è stato annunciato nulla di ufficiale.