Space X, Thomas Pesquet sarà il primo astronauta europeo sulla Crew Dragon

Nella primavera del 2021, l’astronauta francese Thomas Pesquet volerà alla Stazione spaziale internazionale (Iss) a bordo della nuova capsula American Crew Dragon di SpaceX. Il suo decollo è previsto da Cape Canaveral, in Florida. Sarà la prima volta che un europeo accede allo spazio attraverso una missione non russa dal 2011.

Pesquet sarà uno dei quattro membri dell’equipaggio per il lancio del prossimo anno sulla stazione spaziale. L’astronauta dell’Esa partirà insieme ai colleghi della Nasa Shane Kimbrough e Megan McArthur, oltre al giapponese Akihiko Hoshide, per un periodo di sei mesi in orbita. A loro si aggiungeranno altri tre astronauti, che arriveranno attraverso il razzo Soyuz della Russia.

“Sono entusiasta di essere il primo europeo a volare sulla nuova generazione di navicelle spaziali con equipaggio americano”, ha detto Pesquet, aggiungendo che “sarà un privilegio” aver volato sia con la navicella spaziale Dragon che con la Soyuz di SpaceX.

La società fondata dal ceo di Tesla, Elon Musk, ha lanciato con successo due astronauti della Nasa alla fine di maggio, consentendo agli Stati Uniti di accedere allo spazio in modo indipendente dopo il loro ritiro dal programma Space shuttle nel 2011. Il loro ritorno sulla Terra è previsto per il 2 agosto.

A questa dimostrazione seguirà una prima missione ufficiale all’inizio di settembre, quando altri quattro astronauti si dirigeranno verso la stazione spaziale. SpaceX ha un contratto per sei lanci con equipaggio nell’ambito di un affare da 2,6 miliardi di dollari.

Anche se Pesquet ha sottolineato “l’incredibile esperienza del razzo Soyuz”, la navicella spaziale Dragon di SpaceX potrebbe rivelarsi vantaggiosa in quanto può trasportare un astronauta in più, portando a sette l’equipaggio della Stazione spaziale internazionale.

Il direttore dell’Esplorazione umana e robotica dell’Esa, David Parker, ha detto che “questi nuovi incarichi sono dovuti al forte impegno per il programma di esplorazione europeo assunto dai ministri di Space19+ a Siviglia”.

L’Esa non ha piani ufficiali per sviluppare una propria navicella spaziale, ma il capo del principale costruttore di razzi d’Europa è aperto all’idea. “Niente è impossibile. Il programma spaziale con equipaggio americano è ricominciato nel 2012. Otto anni dopo, c’è stato questo volo con equipaggio SpaceX. Se l’Europa facesse la stessa scelta, entro la fine del decennio, sarebbe possibile”, ha detto a maggio l’amministratore delegato di Arianespace Stéphane Israël.

Il commissario europeo francese, Thierry Breton, si sta facendo promotore della politica spaziale, ma l’accordo raggiunto dal Consiglio europeo sul bilancio e sul Recovery Fund prevede per il settore 3 miliardi di euro in meno rispetto a quanto precedentemente stanziato.

Questo budget inferiore potrebbe impedire di sviluppare un razzo in grado di effettuare lanci con equipaggio, nonostante Israël insista sul fatto che è tecnicamente fattibile. Il nuovo lanciatore Ariane 6 della sua azienda dovrebbe debuttare all’inizio del prossimo anno, dopo che l’epidemia di coronavirus ha costretto a posticipare la data.