Il futuro dell’aviazione in Europa passa da idrogeno e batterie

Il velivolo a sei posti di ZeroAvia ha preso il volo per la prima volta il 22 giugno nel Regno Unito. [Photo: ZeroAvia]

Un aereo a sei posti alimentato a batteria ha sorvolato per la prima volta il Regno Unito lunedì (22 giugno), diventando il più grande aereo elettrico d’Europa nel processo, proprio quando l’industria aeronautica ha rivelato che vuole che l’UE investa molto nel futuro dell’innovazione del volo.

La pietra miliare della startup statunitense ZeroAvia è l’ultimo passo nella sua ricerca per sviluppare la tecnologia delle celle a combustibile per gli aerei commerciali, con l’obiettivo di utilizzare idrogeno a emissioni zero per alimentare aerei da 200 posti fino a 5.500 km entro il 2040.

L’azienda insiste sul fatto che “scoperte scientifiche fondamentali” non sono in realtà necessarie per raggiungere il suo obiettivo del 2040 e mira a lanciare aerei a 20 posti entro tre anni. Gli aerei con configurazioni fino a 100 posti potrebbero essere in servizio entro la fine del decennio.

“Tutti noi vogliamo che l’industria aeronautica torni a essere solida dopo la pandemia per potersi muovere verso un futuro a zero emissioni, con una ripresa verde”, ha detto il fondatore e CEO di ZeroAvia Val Miftakhov.

“Questo non sarà possibile senza opzioni commerciali realistiche per il volo a emissioni zero, qualcosa che porteremo sul mercato già nel 2023”.

Il volo di prova di lunedì ha utilizzato batterie per azionare il motore dell’elica, ma ZeroAvia afferma che l’idrogeno “ha un rapporto energia-peso molto più promettente, che lo rende utilizzabile per operazioni commerciali su scala molto più ampia e in un periodo di tempo più breve”.

Il Coronavirus ferma i piani di Boeing e Airbus

Gli sviluppi nell’industria aerospaziale sono in declino a causa dell’enorme impatto dell’epidemia di coronavirus sul settore: il gigante statunitense Boeing ha abbandonato i piani di joint venture internazionali, mentre il rivale europeo Airbus ha annullato un progetto per la produzione …

Airbus ha recentemente abbandonato i piani per sviluppare un aereo regionale alimentato da un sistema ibrido-elettrico, a causa della pressione esercitata dall’epidemia di coronavirus. Il gigante aerospaziale potrebbe ancora resuscitare il progetto dopo che il governo francese ha svelato un piano di salvataggio da 15 miliardi di euro per il settore, compreso un fondo dedicato allo sviluppo di velivoli a zero emissioni.

I voli di prova previsti da ZeroAvia nel corso dell’estate utilizzeranno un propulsore idrogeno-elettrico, che secondo la compagnia sarà più economico da far funzionare nel corso della vita del velivolo grazie ai minori costi operativi.

La visione dell’azienda è che l’energia rinnovabile, come quella eolica e solare, venga utilizzata per alimentare un elettrolizzatore a idrogeno – il cui unico prodotto di scarto è l’acqua – e che il carburante risultante venga utilizzato per azionare un motore elettrico collegato a un’elica.

Secondo uno studio finanziato dall’UE pubblicato lunedì, l’idrogeno ha un potenziale enorme nel settore dell’aviazione, ma “sono necessari una significativa ricerca e sviluppo, investimenti e una regolamentazione di accompagnamento” per sviluppare questo potenziale e trasformarlo in un successo.

Secondo la ricerca i voli regionali, a corto e medio raggio sono i candidati ideali, ma quelli a lungo raggio – tipicamente viaggi di 5.000 km e oltre – avrebbero bisogno di una significativa e costosa riprogettazione degli aerei, in quanto i serbatoi di carburante richiederebbero fusoliere più lunghe.

Ma lo studio è anche ottimista sulla fattibilità della tecnologia, prevedendo che potrebbe diventare un punto fermo del settore entro 15 anni, se verranno prese le giuste decisioni.

Sicurezza e norme saranno un ostacolo, anche se l’ente regolatore europeo, l’AESA, ha recentemente certificato un aereo biposto a batteria elettrica per il volo in tutto il mondo in quello che è stato salutato come un momento storico.

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Priorità per lo sviluppo di aerei ecologici

Le principali compagnie aeree e imprese aerospaziali europee hanno invitato mercoledì (24 giugno) i ministri del governo e le istituzioni dell’UE a dare priorità alla ricerca e allo sviluppo per il loro settore nell’ambito dei piani di recupero dal coronavirus.

Nella loro lettera aperta, si chiedevano carburanti sostenibili per l’aviazione (SAF) attraverso “una serie di misure politiche e piani di investimento pubblico dedicati e stabili”. La domanda e l’offerta sono attualmente basse, il che rende proibitivi i costi.

Chiedono inoltre maggiori finanziamenti per programmi di ricerca come la Ricerca e Innovazione dell’Aviazione Civile di Horizon Europe e il prossimo budget a lungo termine, citando il potenziale dell’idrogeno per aiutare l’UE a raggiungere il suo obiettivo collettivo di neutralità climatica entro il 2050.

All’inizio di questo mese, il CEO di Airbus, Guillaume Faury, ha suggerito che l’Europa dovrebbe istituire un programma di rinnovamento della flotta in stile “cash for clunkers” per gli aerei, che aiuterebbe a puntellare il settore aerospaziale e potenzialmente aumenterebbe la diffusione di aerei più efficienti.

Questo punto è ribadito nella lettera aperta, che insiste sul fatto che i nuovi aerei possono essere fino al 25% più ecologici e che il denaro pubblico dovrebbe essere usato come un incentivo per gli operatori aerei a rinnovare le loro flotte.

La lettera chiede anche di investire più denaro in misure di gestione del traffico aereo, che secondo le imprese del settore potrebbero ridurre le emissioni in Europa del 10% se le rotte di volo obsolete venissero riorganizzate.

I leader dell’Unione Europea stanno ancora discutendo la proposta di un fondo di recupero di 750 miliardi di euro di sovvenzioni e prestiti. Anche se i capi di Stato e di governo hanno raggiunto un accordo sull'”architettura” del piano, la portata e la condizionalità del denaro sono ancora oggetto di discussione.