Airbus Horribilis: un anno da incubo che nasconde un crescente ruolo strategico

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L'Ue potrebbe avere bisogno di Airbus più di quanto crede, sostiene Cameron Rimington. [EPA-EFE/FOCKE STRANGMANN]

L’Ue potrebbe aver bisogno del suo produttore di aerei di punta più di quanto non si renda conto. Con la posta in gioco alta, Bruxelles ha interesse a vedere Airbus emergere con forza dal suo orribile 2020, sostiene Cameron Rimington.

Cameron Rimington è un ricercatore aeronautico specializzato nella sostenibilità dei trasporti, più recentemente presso la Scuola di Affari Internazionali di Parigi di Studi politici.

Se pensate di aver avuto un brutto 2020, pensate al costruttore di aerei con sede a Tolosa, Airbus.

Risparmiata dalla carneficina iniziale affrontata dai suoi clienti della compagnia aerea, Airbus ha potuto trattenere il respiro solo quando il danno è filtrato lungo la catena di fornitura.  Ad aprile, l’azienda aveva prodotto 60 jet che le compagnie aeree non volevano più e la produzione è stata ridotta di un terzo.

Nemmeno un “Piano Aero” da 15 miliardi di euro da parte del governo francese a giugno è stato sufficiente; Airbus ha annunciato 15.000 perdite di posti di lavoro tre settimane dopo.  Lo stesso mese, l’amministratore delegato Guillaume Faury ha confessato: “Airbus sta affrontando la crisi più grave che questo settore abbia mai vissuto”.

A peggiorare le cose, Airbus ha visto Air France, Lufthansa e Qantas voltare progressivamente le spalle alle loro flotte di A380, accelerando la scomparsa di questa icona del costruttore europeo.  Nel frattempo, il movimento scandinavo “flygskam” (vergogna di prendere l’aereo) si sta diffondendo.

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Questa vergogna dell’impronta di carbonio dell’aviazione ha spinto i governi europei a introdurre “eco-tasse” sull’aviazione e Faury a difendere la sua industria come “una forza insostituibile per il bene”.  Se a questo si aggiunge un inverno europeo trascorso in isolamento e la fine del 2020 appare tetra come il resto del mondo.

Eppure, Airbus ha appena annunciato risultati migliori del previsto per il terzo trimestre, compresa una previsione di pareggio del free cash flow entro la fine dell’anno.  Il suo prezzo delle azioni è salito del 2,5% in risposta.

Il fatto che un produttore di aerei possa perseverare quando la maggior parte di questi aerei è a terra suggerisce che la posta in gioco è più alta.  Dietro questo annus horribilis, l’Ue sta pianificando un ritorno strategico che mobilita l’industria privata – e Airbus sta rapidamente diventando un pezzo cruciale nel più ampio gioco degli scacchi in Europa.

Gigante industriale, pedina strategica

Sempre più stretta tra il dominio tecnologico degli Stati Uniti e il “rivale sistemico”, la Cina, l’Ue è a caccia di campioni industriali che possano espandere l’influenza europea sul mercato globale.  Airbus è l’esempio perfetto.

L’azienda è un titano dell’industria aerospaziale globale.  Le sue catene di fornitura si estendono dalla Spagna alla Polonia e i video che mostrano fusoliere all’avanguardia che attraversano pittoreschi villaggi francesi sono diventati virali.

Airbus incarna la produzione europea innovativa e high-tech, integrata a livello regionale e rilevante a livello globale – proprio l’immagine che Bruxelles vuole proiettare nel mondo.

L’Ue ha lanciato un’esplicita Strategia Industriale per sostenere gli “ecosistemi” della catena di fornitura dove c’è un margine strategico per competere.  Si tratta di una nicchia adatta all’aviazione, secondo il Centre for European Policy Studies.

Se l’Ue si concentrasse sull'”ecosistema” dell’aviazione, Airbus potrebbe trarre vantaggio da un allentamento delle regole in materia di aiuti di Stato, da modifiche alla sua politica di concorrenza e, eventualmente, anche da “strumenti di difesa commerciale”.

Colpi commerciali

Naturalmente, Airbus conosce già bene l’economia commerciale dell’Ue.  I sussidi statali alle sue attività produttive sono al centro del mercantilismo transatlantico da 16 anni.  Nel 2019, l’Organizzazione Mondiale del Commercio si è schierata con gli Stati Uniti nel constatare che i sussidi dell’Ue ad Airbus hanno violato le regole del commercio internazionale.

Nella sua decisione più importante di sempre, ha approvato 7,5 miliardi di dollari di tariffe sulle importazioni europee verso gli Stati Uniti, compresa una tariffa del 10% per la produzione propria di Airbus.

Mentre infuriava la pandemia, secondo la sua recente dichiarazione trimestrale, Airbus ha silenziosamente interrotto gli strumenti di sovvenzione illegali con una perdita di 236 milioni di euro.

Il colpo finanziario ha comunque permesso all’Unione europea di rivolgersi direttamente al Wto e di presentare una denuncia contro l’arcirivale di Airbus, Boeing.  Il Wto si è ora pronunciato a favore dell’Ue e ha approvato 4 miliardi di dollari di dazi sulle importazioni americane – un’arma tempestiva nell’arsenale commerciale europeo.

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L’Organizzazione mondiale del commercio (Wto) ha autorizzato l’Unione europea ad imporre dazi sulle esportazioni statunitensi per un valore di 4 miliardi di dollari come compensazione per gli aiuti di Stato concessi a Boeing dal governo americano.

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Aspettative sostenibili

Anche nelle aree più improbabili, Airbus e l’Ue stanno trovando un terreno comune.  L’European Green Deal richiede che tutti i settori (inclusa l’aviazione) diventino neutrali dal punto di vista delle emissioni di carbonio in soli tre decenni, nonostante l’industria di Airbus rimanga totalmente dipendente dalla combustione di combustibili fossili.

Se l’aviazione deve avere un posto in un’Europa decarbonizzata, ha bisogno di un salvatore tecnologico e di un’enorme ricerca e sviluppo per una progettazione aerospaziale pulita.

Qui, Bruxelles sta già allentando i cordoni della borsa.  Circa 31 miliardi di euro dei 750 miliardi di euro di fondi Ue per la ripresa sono destinati agli “investimenti strategici europei”, di cui Airbus può beneficiare.

L’Ue punta molto anche sull’idrogeno per aiutare a decarbonizzare settori come l’aviazione.  Ha persino creato l’Alleanza europea per l’idrogeno pulito (European Clean Hydrogen Alliance) per dare il via alla transizione; Airbus ne è già membro.

Da parte sua, il “Piano Aero” del governo francese ha lanciato 1,5 miliardi di euro per l’innovazione verde nella progettazione di aerei già a giugno.  Tre mesi dopo, gli ingegneri di Airbus sembrano aver fatto bene l’investimento, rivelando non uno, ma tre nuovi prototipi di velivoli che funzionano a idrogeno.  Airbus prevede di averne almeno uno operativo in soli 15 anni.

Nel periodo più immediato, l’Europa ha un reale interesse a vedere Airbus avere successo.  Sui campioni industriali, le controversie commerciali e la decarbonizzazione, la grande strategia dell’Ue dipende dal fatto che le aziende come Airbus si schierino dalla sua parte.  A poco più di un mese dalla fine del 2020, gli investitori di Airbus e gli eurocrati di Bruxelles sperano in un cielo più limpido.

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