Treni a batterie o idrogeno? In Europa la sfida è ancora aperta

Il primo treno a celle a combustibile alimentato a idrogeno al mondo arriva a Bremervoerde, nel nord della Germania, il 16 settembre 2018. [Foto: EPA-EFE/DAVID HECKER]

Gli operatori ferroviari potrebbero realizzare grandi risparmi scegliendo l’alimentazione a batteria elettrica rispetto alle celle a combustibile a idrogeno quando si sostituiscono i motori diesel, suggerisce uno studio, anche se il prezzo dell’energia, in continua evoluzione, rende difficile stabilire quale sia la migliore fonte di energia.

Non tutte le linee ferroviarie possono essere elettrificate mediante l’installazione di cavi aerei, sia a causa di caratteristiche ambientali come la presenza di scogliere, foreste e gallerie, sia per una ragione di costi. Dato che i governi perseguono politiche più ecologiche, i giorni del motore diesel sembrano contati, per cui è necessario trovare delle alternative.

La Germania si è impegnata a rottamare completamente le locomotive diesel entro il 2050, il che significa nessun nuovo acquisto dopo il 2025. Questo ha aperto la porta alle celle a combustibile e alle batterie. L’Associazione per le tecnologie elettriche, elettroniche e dell’informazione (Vde), finanziata dal governo tedesco, ha pubblicato la scorsa settimana uno studio che suggerisce che i treni a batteria potrebbero essere fino al 35% più economici delle loro alternative a idrogeno.

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Lo studio sarà utilizzato per informare le 16 regioni tedesche sulle opzioni disponibili per le linee difficili da elettrificare. Il consiglio potrebbe rivelarsi prezioso, visto che la Germania sta riaprendo più di 4.000 km di linee in disuso o solo merci. La Vde è giunta a queste conclusioni ipotizzando elevati costi di manutenzione e di energia per i treni a idrogeno rispetto alle batterie, ma, come riportato dall’International Rail Journal, lo studio non tiene conto delle forme più economiche, anche se più sporche, di idrogeno.

Lo studio ipotizza che il carburante sarà il più costoso “idrogeno verde” – prodotto utilizzando energia rinnovabile piuttosto che gas naturale – e che i costi dell’elettricità saranno elevati, senza considerare il fatto che l’elettrolisi dell’idrogeno potrebbe avvenire di notte, quando i prezzi sono più bassi. È difficile prevedere quale tipo di tecnologia sarà la più economica da acquistare e da utilizzare nei prossimi anni, dato che i costi delle batterie per chilowattora continuano a diminuire e si spera che l’aumento della capacità delle energie rinnovabili faccia scendere i prezzi dell’elettricità.

La Germania gestisce già due treni a idrogeno e sono già stati aggiudicati contratti per locomotive a idrogeno e a batteria. Anche i Paesi Bassi e il Regno Unito hanno iniziato a testare i treni a celle a combustibile.

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L’aviazione e il trasporto marittimo sono stati entrambi identificati come concorrenti idonei, ma la quasi totale mancanza di sviluppo o di prototipi fa sì che il progresso sia probabile solo nel medio o addirittura a lungo termine. I veicoli ferroviari e i veicoli passeggeri leggeri sono più avanzati, ma alcuni analisti hanno avvertito che l’idrogeno non dovrebbe essere assegnato ai nodi di trasporto che possono essere facilmente elettrificati.