Materie prime critiche, l’UE intensifica gli sforzi per raggiungere l’autonomia strategica

"L'obiettivo è assicurarsi che la nostra dipendenza strategica sia ridotta perché considerare la nostra trasformazione digitale, verde e resiliente senza un accesso sicuro alle materie prime semplicemente non è possibile", ha detto Thierry Breton, commissario europeo per il mercato interno, al vertice sulle materie prime mercoledì 25 maggio. [OLIVIER HOSLET/EPA]

Mentre la dipendenza dell’Europa dall’energia russa è al centro del dibattito, l’UE è sempre più desiderosa di ridurre anche la sua dipendenza da paesi terzi, in particolare la Cina, quando si tratta di materie prime essenziali.

La questione del rafforzamento dell’autonomia strategica dell’Unione nel settore delle materie prime è salita in cima all’agenda di Bruxelles, con molteplici proposte legislative che affrontano la questione.

“L’obiettivo è assicurarsi che la nostra dipendenza strategica sia ridotta perché considerare la nostra trasformazione digitale, verde e resiliente senza un accesso sicuro alle materie prime semplicemente non è possibile”, ha affermato Thierry Breton, commissario europeo per il mercato interno, mercoledì 25 maggio al vertice sulle materie prime.

Per ridurre la dipendenza da Stati terzi, l’UE ha già annunciato una proposta legislativa – spesso denominata legge sulle materie prime – per “intensificare il lavoro sulla fornitura di minerali critici”, ha aggiunto Breton.

L’estrazione delle materie prime è attualmente dominata da una manciata di attori, con la Cina, in particolare, che detiene il monopolio in diversi settori. Ciò ha causato interruzioni l’anno scorso, quando la Cina ha ridotto la produzione di magnesio – una lega metallica chiave essenziale per l’industria dell’alluminio – colpendo notevolmente l’Europa, che all’epoca importava il 93% del suo magnesio dalla Cina.

“È semplicemente malsano avere determinati segmenti di materie prime con oltre l’80 o il 90% di dipendenza da un paese”, ha detto a EURACTIV Bernd Schäfer, amministratore delegato di EIT Raw Materials, che è stato incaricato dalla Commissione di gestire la European Raw Materials Alliance.

Ciò vale soprattutto per paesi come la Cina, dove “i prezzi di dumping e le situazioni di condizioni di parità hanno consentito [a Pechino] di costruire un monopolio in questo segmento”, ha aggiunto.

Ridurre la dipendenza

La domanda di materie prime è attualmente in aumento esponenziale. Secondo le proiezioni della Banca Mondiale, la richiesta di minerali ad alto impatto come grafite, litio o cobalto aumenterà del 500% entro il 2050.

Poiché la maggior parte di questo aumento deriva dalle tecnologie di stoccaggio dell’energia, la spinta della Commissione per una maggiore autonomia strategica è anche un prerequisito necessario per consentire la transizione verso “economie decarbonizzate e digitalizzate”, ha affermato nel corso del vertice Maroš Šefčovič, commissario per le relazioni interistituzionali.

“È imperativo intensificare i nostri sforzi per garantire una fornitura stabile, a lungo termine e sostenibile di materie prime fondamentali per l’economia e la società europee”, ha aggiunto Šefčovič.

L’importanza di fondo dei materiali critici è stata sottolineata anche da Natalia Larcozana, banchiere senior della Banca europea per la ricostruzione e lo sviluppo (BERS).

“Il passaggio all’energia pulita significa il passaggio da sistemi ad alta intensità di carburante a sistemi ad alta intensità di minerali”, ha affermato.

Tuttavia, la spinta dell’Europa per ottenere la sua parte della torta non è priva di ostacoli, poiché è probabile che la crescita esponenziale del settore andrà a beneficio degli attori che hanno già raggiunto posizioni di monopolio nell’estrazione delle materie prime.

“Cresce sicuramente il rischio che diventiamo più dipendenti a causa di questa crescita esponenziale della domanda”, ha detto Schäfer a EURACTIV.

Secondo lui, ora l’Europa deve agire su più fronti contemporaneamente. “In primo luogo, dobbiamo far crescere l’attività mineraria in Europa. In secondo luogo, dobbiamo investire nell’intero aspetto dell’economia circolare e del riciclo. E terzo, dobbiamo diversificare le catene di approvvigionamento”, ha aggiunto Schäfer.

Tutti questi sviluppi hanno le loro sfide. Mentre la Commissione Europea ha già fatto dell’estrazione di materie prime nel processo di riciclaggio una priorità nel regolamento sulle batterie e nella nuova direttiva sugli imballaggi, il riciclaggio da solo non sarà sufficiente a soddisfare la domanda di minerali.

Lo stesso vale per il mining in Europa. Sebbene il continente disponga di risorse considerevoli quando si tratta di determinate materie prime, come il litio, il processo per ottenere i permessi per l’estrazione mineraria può richiedere anni, oltre a incontrare spesso l’opposizione delle comunità locali.

Il Portogallo, considerato il paese dell’UE più ricco di litio, è un esempio calzante.

Il Paese iberico ha recentemente dato il via libera all’estrazione del litio, elemento essenziale nella produzione di batterie. Tuttavia, il comune in cui ha sede la miniera ha già annunciato che presenterà un’ingiunzione, ritardando ulteriormente la realizzazione del progetto.

Litio: il Portogallo vuole diventare il leader europeo nella produzione, ma gli ambientalisti protestano

Il rapporto preliminare sulla valutazione di impatto ambientale del programma portoghese di prospezione ed esplorazione per la ricerca del Litio (PPPLítio) ha identificato “alcuni rischi” nelle otto potenziali aree coinvolte nel nord e nel centro del paese, ma ha comunque …