Biocarburanti, uno studio accusa le politiche europee di mettere a rischio gli obiettivi climatici

"Gli standard di divulgazione della sostenibilità dell'UE sono destinati a divenire l'insieme di regole più ambizioso a livello globale," ha dichiarato Mirjam Wolfrum, direttore dell'impegno politico in Europa per il Carbon Disclosure Project (CDP). [Vitalii Stock / Shutterstock.com]

La promozione da parte dell’UE dei biocarburanti come fonte di energia rinnovabile mette a rischio gli obiettivi climatici dell’Europa, afferma un nuovo studio condotto da accademici dell’Università di Princeton e del CIRAD, un ente francese di ricerca agricola. L’industria, da parte sua, accusa il rapporto di ignorare i benefici delle colture destinate alla produzione di energia per promuovere una narrativa anti-biocarburanti.

Il report critica i legislatori europei per aver incentivato la crescita delle colture destinate ai biocarburanti, sostenendo che i terreni dedicati a queste coltivazioni dovrebbero essere riforestati o convertiti a fini agricoli per raggiungere gli obiettivi climatici.

Secondo Tim Searchinger dell’Università di Princeton, l’autore principale del rapporto, in base ai modelli della Commissione il rapporto costo-opportunità inerente ai terreni destinati ai biocarburanti non viene registrato, sottostimando i loro reali costi climatico.

“Mentre [la Commissione europea] parla di catturare e stoccare più CO2 e di migliorare la biodiversità in Europa, la conclusione è che sostanzialmente sacrifica tutto questo a favore della bioenergia”, ha affermato.

La decisione dell’Europa di dedicare campi alla produzione di biocarburanti significa che i terreni agricoli devono essere cercati all’estero, portando i paesi dell’UE a “esternalizzare” le esigenze di terra da coltivare, ha concluso lo studio.

“Stiamo bonificando circa 12 milioni di ettari di terreno all’anno per nuovi prodotti alimentari. E [i politici stanno] dicendo che togliere dalla produzione alimentare alcuni dei terreni coltivati ​​ più produttivi al mondo e usarli per qualcos’altro è gratuito? Non ha alcun effetto? Come può essere?” si chiede il ricercatore.

Gli autori dello studio sostengono che il consumo di biocarburanti nell’UE dovrebbe essere ridotto ai livelli del 2010, e che gran parte della terra che attualmente è dedicata alla produzione di etanolo e biodiesel debba essere destinata ad aumentare la produzione forestale e alimentare.

Ciò consentirebbe all’Europa di ripristinare la biodiversità molto ridotta del continente, una mossa che avrebbe benefici climatici a catena, secondo Searchinger.

Il taglio delle importazioni di cibo eliminerebbe inoltre la pressione sui paesi extraeuropei per bonificare terre per l’agricoltura, riducendo l'”appropriazione” di terre straniere da parte dell’UE, sostengono gli autori.

“Praticamente tutte le strategie climatiche richiedono che i terreni agricoli smettano di espandersi per preservare le foreste e le loro savane. L’Europa ha un ruolo fondamentale da svolgere. Eppure oggi esternalizziamo la deforestazione”, ha affermato Patrice Dumas del Centre de coopération internationale en recherche agronomique pour le développement (CIRAD), coautore del rapporto.

“La nostra analisi stima che l'”esternalizzazione” dei terreni coltivabili messa in atto in Europa provoca una perdita di 400 milioni di tonnellate di CO2 all’anno. Queste perdite annullano all’incirca l’intero assorbimento annuale di carbonio delle foreste in Europa”, ha aggiunto.

Lo studio ha inoltre rilevato che il pacchetto di leggi sul clima ‘Fit for 55’ dell’UE, che mira a ridurre le emissioni dell’UE del 55% entro il 2030 rispetto ai livelli del 1990, danneggerà la biodiversità nell’UE e distruggerà i pozzi di assorbimento del carbonio, rendendo più difficile il raggiungimento degli ambiziosi obiettivi climatici del blocco.

Secondo Searchinger, è necessaria una modifica alla contabilizzazione del carbonio dell’UE per il settore dei biocarburanti.

“La soluzione di base è contabilizzare il rapporto costi-opportunità dei terreni dedicati alla bioenergia quando si valuta il loro impatto sul clima”, ha detto: “Ciò significa riconoscere che la terra è limitata e che se l’Europa la utilizza per la bioenergia, significa che è necessaria più terra altrove per produrre il cibo, e che ci sono meno opportunità di salvare e ripristinare le foreste”.

La politica dell’UE sui biocarburanti

Interpellata da EURACTIV in merito ai risultati dello studio di Princeton e CIRAD, la Commissione europea ha affermato che si sta impegnando a garantire la sostenibilità dei biocarburanti, che ha definito “un elemento importante” della politica dell’UE in materia di energie rinnovabili.

“Gli Stati membri rimangono liberi di utilizzare e importare biocarburanti, ma potranno includerli nei loro obiettivi di energia rinnovabile solo fino ai limiti specifici stabiliti nella direttiva, a meno che non siano certificati come a basso ILUC“, ha detto a EURACTIV un funzionario della Commissione, riferendosi al cambiamento indiretto dell’uso del suolo, il fenomeno in cui gli agricoltori scelgono di coltivare le – più redditizie – colture destinate ai biocarburanti piuttosto che quelle alimentari.

Bruxelles ha fissato un limite del 7% alla quantità di biocarburanti a base vegetale utilizzati nel settore dei trasporti. Inoltre, gli Stati membri non possono andare oltre l’1% di aumento rispetto alla quota nazionale 2020 di questi combustibili nel trasporto ferroviario e stradale. Ad esempio, se il livello di consumo nel 2020 fosse stato del 4%, il Paese non potrebbe superare il 5% quest’anno.

La Commissione ha inoltre adottato un atto delegato che attribuisce alle materie prime dei biocarburanti un punteggio percentuale basato sul loro contributo all’ILUC.

Solo l’olio di palma, che ha un punteggio percentuale del 45% per l’espansione dei terreni coltivati, è stato effettivamente bandito come carburante per i trasporti nell’UE. L’olio di palma sarà completamente eliminato come fonte di carburante all’interno dell’UE entro il 2030.

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“Nessuna rilevanza pratica”

I risultati dello studio sono stati contestati dagli operatori del settore, che hanno accusato gli autori di non riconoscere che la produzione di biocarburanti dell’UE riduce notevolmente la necessità di importare mangimi per animali e combustibili fossili dall’esterno dell’Unione.

La produzione di etanolo e biodiesel crea proteine ​​che vengono utilizzate per il cibo animale, mentre i biocarburanti utilizzano i grassi e i carboidrati in eccesso che non possono essere consumati, ha affermato André Paula Santos, direttore delle relazioni pubbliche dell’European Biodiesel Board (EBB).

La promozione della produzione di proteine ​​da parte dei biocarburanti contribuisce effettivamente a mitigare l’insicurezza alimentare globale, ha aggiunto, sottolineando la capacità dell’industria di immagazzinare e trasportare i cereali come risorse che possono essere utilizzate in caso di carenza di cibo.

Santos ha anche respinto le affermazioni secondo cui l’industria dei biocarburanti sta causando indirettamente la distruzione delle foreste al di fuori dell’Europa.

“Le politiche europee sui biocarburanti non ‘esternalizzano la deforestazione’ come afferma il rapporto. Tutti i biocarburanti utilizzati nell’UE, importati o coltivati ​​in loco, rispettano rigorosi criteri di sostenibilità, compresi severi requisiti per evitare qualsiasi uso di terreni deforestati”, ha affermato.

Santos ha fatto riferimento alla decisione dell’UE di eliminare gradualmente i biocarburanti ad alto ILUC come prova che l’attuale produzione di biocarburanti è in linea con gli obiettivi climatici dell’UE.

ePURE, un’associazione di categoria che rappresenta i produttori europei di etanolo, è stata altrettanto critica nei confronti dello studio. Simona Vackeová, segretario generale ad interim dell’organizzazione, ha affermato che il rapporto “non ha alcuna rilevanza pratica” per l’etanolo rinnovabile in Europa, data la bassa valutazione ILUC delle sue colture.

Nel 2018, la coltivazione di colture per il consumo di biocarburanti nell’UE ammontava a meno del 3% del totale dei terreni agricoli dell’Unione, ha affermato Vackeová: un dato inferiore alla quota di terreni incolti presenti nell’UE, ha concluso.