Sefcovic: “L’Ue deve migliorare la strategia sulle materie prime”

epa08759279 il Commissario UE per le relazioni interistituzionali e le prospettive strategiche, Maros Sefcovic, si rivolge ai parlamentari europei durante una sessione plenaria del Parlamento europeo a Bruxelles, Belgio, 20 ottobre 2020. EPA-EFE/Francisco Seco / POOL

L’Unione Europea “non può raggiungere” la neutralità climatica senza materie prime fondamentali come il litio e le terre rare, afferma il vicepresidente della Commissione Maroš Šefčovič. L’Ue deve essere “molto più strategica” nelle relazioni con i paesi fornitori per garantire “l’autonomia strategica del continente”, sostiene.

Maroš Šefčovič è il commissario Ue per le relazioni interistituzionali e le prospettive strategiche, che coordina il lavoro sull’Alleanza europea per le batterie. Ha parlato con il redattore di EURACTIV.com per l’energia e l’ambiente, Frédéric Simon.

Punti salienti dell’intervista:

  • L’Ue sta spingendo il concetto di “autonomia strategica aperta” sulle materie prime, sviluppando le proprie forniture di litio e terre rare e diversificando le forniture di importazione.
  • Entro il 2025 l’Europa potrà essere autosufficiente all’80% per il litio e disporre di una propria capacità di estrazione e raffinazione di terre rare entro il 2030.
  • L’Ue sta parlando con Paesi come il Canada, l’Australia, la Serbia, l’Albania e l’Ucraina di opportunità sulle materie prime e chiede la “reciprocità” nelle relazioni commerciali con la Cina in cambio della concessione dell’accesso al suo mercato unico.
  • L'”Urban mining” contribuirà anche alla spinta all’autonomia delle materie prime dell’Ue, con un miliardo di euro destinato al riciclaggio nel settore della R&I nei prossimi sette anni (2021-2027).
  • La Commissione Ue sta preparando un nuovo regolamento per garantire che tutte le batterie vendute in Europa siano le “più verdi, sicure e sostenibili del pianeta”, comprese quelle importate nell’Ue.
  • Questo comprenderà un “passaporto delle batterie” per garantire che le batterie e le materie prime in esse contenute siano fornite in modo responsabile dal punto di vista ambientale e sociale.
  • Ai Paesi che non rispettano le nuove norme Ue sulle batterie potrebbe essere imposta una tassa sul carbonio alla frontiera per garantire parità di condizioni.

Due anni fa l’ho intervistata sullo stesso argomento delle materie prime – e lei ha lanciato un severo monito allora, dicendo che “quando si tratta della questione della dipendenza, l’Europa potrebbe finire in una situazione in cui le materie prime diventano il nuovo petrolio”. Due anni dopo, direbbe che il rischio è diminuito o aumentato?

Direi che ora siamo molto più consapevoli di questo rischio perché la questione delle materie prime critiche non è solo legata alle ambizioni verdi dell’Europa, ma è anche strettamente legata alla nostra strategia digitale: quasi tutte le tecnologie future necessarie per costruire la crescita verde e digitale dell’Europa hanno un disperato bisogno delle materie prime fondamentali.

Permettetemi di fare un esempio. Il fabbisogno europeo di litio utilizzato nelle auto elettriche e nelle batterie di stoccaggio sarà 18 volte maggiore entro il 2030 e 60 volte maggiore entro il 2050. Gli ecosistemi industriali, come l’aerospaziale, l’edilizia, l’automobilistico e le industrie ad alta intensità energetica e a basse emissioni di carbonio – tutte fortemente dipendenti dall’accesso sicuro alle materie prime – rappresenteranno complessivamente un business da 2.000 miliardi di euro e daranno lavoro a oltre 30 milioni di persone entro il 2030.

Per tutti questi settori, le materie prime fondamentali sono assolutamente essenziali. Oggi siamo pienamente consapevoli che questa dipendenza è qualcosa che dobbiamo prendere molto seriamente, ed è per questo che abbiamo creato questa Alleanza europea per le materie prime, a settembre. Chiaramente la dichiarazione che ho fatto due anni fa è ancora valida.

Se la portata dell’impiego di materie prime nell’economia è maggiore di prima, è maggiore anche il rischio di dipendenza?

Ha ragione, l’ambito della nostra analisi è più ampio. Penso che siamo tutti d’accordo sul fatto che la crisi causata dal Covid-19 può servire da acceleratore per le transizioni verdi e digitali. Sappiamo perfettamente che non possiamo raggiungere i nostri obiettivi climatici per il 2030 e il 2050 senza tecnologie all’avanguardia e per svilupparle abbiamo un grande bisogno di materie prime.

Alla Commissione Europea abbiamo analizzato le applicazioni una per una e abbiamo controllato dove siamo dipendenti, sia che si tratti di un paese o di un fornitore.

Spero che potremo ripetere il successo della European battery alliance. Quando abbiamo lanciato l’alleanza nel 2017, c’erano ancora case automobilistiche titubanti. Oggi sono tutti d’accordo con il passaggio all’elettromobilità e con la necessità di diversificare i fornitori di celle per batterie.

Il ruolo di sostegno della Banca europea per gli investimenti (Bei) è fondamentale in questo senso. L’anno scorso la Bei ha modificato il suo mandato di prestito per l’energia e ha iniziato a lavorare con potenziali fornitori europei di litio, per investire nell’estrazione e nella lavorazione, che è molto importante per gli investitori.

Oggi in Europa investiamo nel settore delle batterie tre volte di più che in Cina: l’anno scorso i nostri investimenti hanno raggiunto i 60 miliardi di euro. La Cina, nel frattempo, ha investito 17 miliardi di euro. E quest’anno l’Europa ha investito finora 25 miliardi di euro, il doppio della Cina.

L’Europa sta diventando davvero un polo di investimento nel settore delle batterie – dall’estrazione, alla lavorazione, allo sviluppo di software, alla produzione, al riutilizzo e al riciclaggio – l’intera catena del valore è coperta. Quindi spero che ora potremo ripetere questo successo.

Abbiamo anche chiari obbiettivi che vorremmo raggiungere entro il 2025 o il 2030. Sappiamo che il 2030 è una scadenza critica se vogliamo avere tutto pronto per raggiungere la neutralità climatica 20 anni dopo.

Questo è un decennio molto importante, che a mio avviso deciderà come l’Europa se la caverà rispetto ad economie come la Cina o gli Stati Uniti, e quanto siamo ben preparati a fare in modo di essere neutrali dal punto di vista climatico entro la metà del secolo.

La Commissione europea ha lanciato un’alleanza industriale sulle materie prime che si concentrerà inizialmente sulla costruzione di una “autonomia strategica” per le terre rare e le catene del valore dei magneti in Europa. Che cosa significa, inizieremo a estrarre le terre rare in Europa?

Il concetto di “autonomia strategica aperta” è ora ampiamente discusso in seno all’Ue, ad esempio tra i ministri dell’Ue al Consiglio Affari generali, dove rappresento la Commissione.

Da un lato, è molto chiaro che sosterremo sempre un commercio libero ed equo. Ma allo stesso tempo, penso che ci sia stato un segnale molto chiaro da parte dei ministri che dobbiamo concentrarci molto di più sulla reciprocità con i nostri partner commerciali, e garantire un accesso aperto ai mercati globali. Ciò sarà sempre nell’interesse dell’Unione europea.

Dobbiamo essere molto più strategici nel garantire l’autonomia d’azione dell’Europa quando si tratta di materie prime. L’eurodeputata greca Anna-Michelle Asimakopoulou lo ha spiegato in modo molto eloquente in occasione del lancio dell’Alleanza europea per le materie prime: “auto” in greco significa sé, e “nomia” significa legge. Quindi l’autonomia ci dà il diritto di decidere da soli. Questo è ciò che dobbiamo cercare.

Per quanto riguarda le materie prime, significa fornire alla nostra economia forniture adeguate e più diversificate di materie prime primarie e secondarie per essere sicuri di poter prendere le nostre decisioni.

Essere autosufficienti e aperti al commercio allo stesso tempo – non è un po’ contraddittorio?

Stiamo facendo il nostro lavoro su quali materie prime critiche abbiamo in Europa.

Per esempio, abbiamo riserve abbastanza solide di litio in Europa. Ci sono quattro progetti minerari in corso di realizzazione e, se riusciremo a ottenere la fiducia e il sostegno della popolazione locale, oltre a un adeguato finanziamento e sostegno da parte degli Stati membri, potremo garantire l’80% del nostro fabbisogno di litio entro il 2025.

Abbiamo anche riserve di terre rare in Europa, che finora non sono state esplorate a fondo. Attualmente, ad esempio, non abbiamo abbastanza capacità di raffinazione, di lavorazione e di produzione di magneti in Europa. Per questo motivo paesi come la Francia, la Germania, il Portogallo, la Spagna, la Svezia, la Groenlandia e la Norvegia stanno esaminando la questione.

C’è anche un enorme potenziale per il riciclaggio e il riutilizzo quando si tratta di terre rare. In almeno due di questi paesi – Francia e Svezia – stanno anche considerando il trattamento, la raffinazione e/o il riciclaggio delle terre rare, che sono ovviamente necessari per quasi tutte le tecnologie avanzate.

E poi, naturalmente, lo sviluppo di relazioni commerciali è molto importante. Stiamo ad esempio parlando di opportunità commerciali con Paesi come il Canada e l’Australia e sono sicuro che le materie prime saranno un capitolo della nostra cooperazione.

In termini di terre rare, sapete quanta più autonomia può guadagnare l’Europa entro il 2030? Attualmente l’Europa dipende per il 98% dalla Cina, il che include sia l’estrazione che la lavorazione…

Non lo so.  Per il litio necessario per le batterie e lo stoccaggio, siamo fiduciosi di poter essere autosufficienti all’80% entro il 2025, ma per le terre rare i lavori sono in corso. Secondo le cifre che ricordo la Cina estrae circa il 70% dei minerali di terre rare, ma la sua quota di metalli, leghe e magneti è aumentata continuamente fino al 90%, mentre noi dipendiamo al 100% dalle importazioni di terre rare.

Ciò di cui abbiamo bisogno è l’accesso alle materie prime, ma dobbiamo anche costruire capacità di raffinazione. Ad esempio, anche se estraiamo il litio, attualmente dobbiamo ancora spedirlo in Cina per farlo raffinare e poi il consumo di carbonio lo rende meno attraente per i consumatori che, ad esempio, vorrebbero acquistare un’auto elettrica. Quindi questo è un compito molto importante che ci aspetta.

Ci stiamo occupando anche dei Balcani occidentali – in particolare di Serbia e Albania – e dell’Ucraina. Essi dispongono di riserve molto solide della maggior parte di queste materie prime critiche e penso che saranno interessati a sviluppare queste riserve, che potrebbero aprire un nuovo capitolo positivo per l’integrazione europea di questi partner. Il presidente ucraino Zelenskyi lo ha certamente pensato quando ho sollevato la questione con lui a margine del recente vertice Ue-Ucraina.

E se sono interessati ad esportare queste materie prime critiche in Europa, noi faremo del nostro meglio per garantire che tutti questi progetti soddisfino i più alti standard ambientali e lavorativi.

Gli addetti ai lavori dicono che ci vogliono circa 15 anni per avviare una nuova miniera – dagli studi geologici ai permessi effettivi. Ma il piano d’azione della Commissione dice che alcuni progetti potrebbero diventare operativi già nel 2025. Cosa le fa pensare che ciò sia possibile in un lasso di tempo così breve? È solo per il litio o avete in mente altre materie prime critiche?

Le più avanzate sono quelle al litio perché sono iniziate prima. Ma ora l’obiettivo numero uno dell’Alleanza europea per le materie prime è quello di concentrarsi sulle terre rare e sui magneti, perché lì vediamo un’enorme dipendenza – e un potenziale reale.

Le terre rare sono assolutamente fondamentali per l’energia solare ed eolica, ma anche per i motori elettrici e quasi tutti gli ecosistemi digitali. Saranno il primo punto focale. E quando si tratta di permessi, investimenti o ricerca e innovazione, e strumenti finanziari, stiamo mettendo in atto tutte queste diverse cose.

Allo stesso tempo, stiamo anche guardando con grande attenzione all’estrazione mineraria urbana. Se si raccolgono tutti i vecchi cellulari che abbiamo nei cassetti, possiamo costruire immediatamente quattro milioni di batterie per auto solo con il cobalto.

C’è anche un enorme potenziale con i rifiuti elettronici. Ogni anno, l’Ue genera circa 9,9 milioni di tonnellate di rifiuti di apparecchiature elettriche ed elettroniche, mentre circa il 30% viene raccolto e riciclato. Ma il recupero di materie prime da questi rifiuti elettronici è inferiore all’1% perché non disponiamo della tecnologia e dei processi industriali necessari.

Per questo motivo stiamo finanziando la ricerca e l’innovazione per sviluppare questi processi. Attualmente stiamo spendendo quasi 1 miliardo di euro per progetti sulle materie prime nell’ambito del programma Horizon 2020, con finanziamenti erogati attraverso la Commissione e l’Eit RawMaterials.

Stiamo anche discutendo con gli Stati membri per utilizzare i fondi del Recovery Plan e Just Transition Fund per progetti legati alle materie prime. Abbiamo anche a disposizione due fondi nell’ambito dell’Emission Trading Scheme (Ets) – uno sulla modernizzazione, l’altro sull’innovazione.

Cercheremo di mettere insieme tutti questi elementi per assicurarci che ci sia la forza finanziaria dietro questo sforzo.

Parallelamente, abbiamo anche iniziato quella che credo possa essere la nostra revisione più profonda delle linee guida sugli aiuti di Stato dell’Ue. In questo caso, stiamo cercando di affrontare i fallimenti del mercato unico. Le nuove linee guida dovrebbero essere pronte entro giugno del prossimo anno.

La Commissione afferma che l’iniziativa sulle materie prime apre nuove opportunità per le regioni carbonifere. Avete valutato il potenziale di nuovi posti di lavoro nel settore minerario in queste regioni?

Oggi in Europa ci sono circa 200.000 persone che lavorano nell’industria mineraria del carbone. E alcune delle competenze nell’estrazione del carbone potrebbero davvero essere molto utili per queste nuove industrie estrattive.

Con il Just transition fund da 17 miliardi di euro, abbiamo ora l’opportunità di riqualificare queste persone e di guardare ad altre industrie ad alta intensità energetica: acciaio, cemento e altre ancora.

In Polonia, alcuni nuovi progetti di mobilità intelligente si trovano in Slesia – stanno portando lì la futura fabbrica Giga e stanno usando le competenze di quella regione per costruire qualcosa di nuovo. Quindi direi che ora stanno passando dal nero al verde. E questa è una transizione molto, molto veloce.

Lei dice che l’Europa dovrebbe cercare più autonomia dalla Cina su materie prime critiche come le terre rare. Eppure, la Cina rimarrà probabilmente uno dei principali fornitori di terre rare, almeno nel breve e medio termine. Allora che senso ha urlare a gran voce sull'”autonomia strategica” dell’Europa? Sta cercando di provocare una crisi commerciale con la Cina?

Questa è una domanda molto valida. Quando ho avuto l’opportunità di parlare con il presidente Xi l’anno scorso al Belt and Road Summit, gli ho detto cosa vogliamo come europei: che la Cina tratti le aziende europee in Cina così come noi trattiamo le aziende cinesi in Europa.

Quindi vogliamo un accesso equo al mercato, vogliamo la protezione dei diritti di proprietà intellettuale, vogliamo la partecipazione a progetti di ricerca e innovazione, e altre cose che formano un buon rapporto commerciale.

Siamo il partner commerciale numero uno della Cina. Loro sono il nostro partner commerciale numero due. Quindi penso che sì, attualmente dipendiamo dalla Cina per ottenere alcuni di questi materiali critici, ma dipendono anche molto dall’avere noi come partner importante in futuro.

Se vogliamo costruire le nostre capacità quando si tratta di lavorare e raffinare queste materie prime critiche, penso che sia naturale accorciare le catene del valore globale, ridurre l’impronta di carbonio e assicurarsi che le forniture non vengano interrotte.

Si tratta di uno sviluppo molto naturale. Siamo molto aperti al riguardo. Sarebbe molto importante essere aperti e liberi commercianti. Ma allo stesso tempo, siamo molto più realistici sulle nostre esigenze.

Cosa offrite alla Cina in cambio?

L’offerta ai cinesi è che avranno accesso al più grande mercato commerciale del pianeta. Possiamo capire quanto sia importante per loro perché siamo il loro partner commerciale numero uno. Penso che debbano semplicemente capire – e penso che lo facciano – che per avere un rapporto così ricco, entrambi i partner devono essere soddisfatti delle condizioni.

Pertanto, penso che la richiesta di un trattamento equo e di reciprocità sia ben compresa. Abbiamo portato il nostro commercio a un livello tale che dobbiamo semplicemente occuparci di questo rapporto molto importante e lo stesso vale per le difficili discussioni.

Come possono gli europei essere competitivi sulle materie prime quando la Cina ha standard di lavoro e ambientali più bassi? L’Europa potrà mai diventare competitiva?

Ne sono assolutamente convinto perché penso che il mondo stia cambiando, soprattutto quando si tratta di standard globali.

L’Europa sta davvero sviluppando il concetto di sostenibilità competitiva. Crediamo che la sostenibilità sarà il punto di forza nel prossimo futuro. Perché se vogliamo affrontare seriamente il cambiamento climatico, dobbiamo far rispettare l’accordo di Parigi, dobbiamo essere molto seri riguardo ai nostri obiettivi climatici.

Credo che l’enorme attenzione che la Commissione europea sta dedicando al Green Deal e alle tecnologie pulite ci stia dando il vantaggio di essere i primi a muoversi. Credo quindi che questo sarà il nostro vantaggio competitivo.

Già a dicembre lei ha detto che le batterie importate in Europa potrebbero essere vietate se non rispettano le norme ambientali e lavorative dell’Ue. Come intende mettere in pratica tutto questo? Sarà attraverso una sorta di schema di certificazione che potrebbe essere reso obbligatorio?

Vi illustrerò il concetto. Attualmente stiamo lavorando al regolamento sulle batterie e vorremmo adottare la nostra proposta in autunno. In parole povere, vogliamo mettere il regolamento in una forma che preveda requisiti obbligatori per le batterie più verdi, sicure e sostenibili del pianeta.

Vogliamo misurare l’impronta di carbonio delle batterie durante il loro ciclo di vita. Stiamo considerando anche qualcosa come i passaporti per le batterie che garantiranno un facile accesso alle informazioni sui parametri chiave delle batterie e sulla loro origine. Vogliamo anche assicurarci di lavorare con materie prime che siano rintracciabili e che rispettino gli standard ecologici, lavorativi e di altro tipo. Questo è importante per i consumatori europei.

E vogliamo un processo rapido per l’approvazione di questo regolamento. So che la presidenza tedesca del Consiglio dell’Ue è molto interessata a questo. Sarei lieto se potessimo iniziare a fare progressi a livello interistituzionale con il sostegno di Peter Altmaier. So che sarà un programma molto impegnativo, ma abbiamo sicuramente un grande sostegno anche da parte della presidenza portoghese, che inizia il 1° gennaio.

Allo stesso tempo, inizieremo un percorso parallelo sulla standardizzazione, chiaramente con l’obiettivo di avere i più alti standard del pianeta per le batterie per auto usate in Europa. Le norme – i metodi e le metodologie di prova – saranno importanti per l’industria per garantire che le batterie siano conformi ai requisiti obbligatori del regolamento. Dobbiamo semplicemente seguire la regola che solo le migliori tecnologie disponibili sono utilizzate per la mobilità intelligente.

Un altro elemento molto importante, che avrà un impatto economico molto importante in Europa e nel mondo, è il meccanismo di regolazione del carbonio. Anche in questo caso, vogliamo dare ai nostri partner commerciali una scelta: o si introduce il prezzo del carbonio a casa, come abbiamo fatto qui in Europa con il sistema di scambio delle quote di emissione (Ets), o ci sarà un meccanismo di aggiustamento del prezzo del carbonio per aumentare il prezzo della CO2.

Non vogliamo infatti mettere a rischio il nostro settore. Chiediamo molto a loro quando si tratta di ridurre la loro impronta di carbonio e gli standard ambientali. Con il regolamento sulle batterie, siamo pronti a garantire condizioni di parità, in modo che tutte le batterie immesse sul mercato dell’Ue, indipendentemente dalla loro origine, siano conformi agli stessi rigorosi requisiti di sostenibilità e di fine vita.

In altre parole, evitiamo che i mercati europei siano inondati da batterie più economiche che non rispettano i nostri elevati requisiti di sostenibilità.

Quindi questo sarebbe l’approccio che vedrete attraverso vari flussi per assicurarvi di soddisfare questi tre imperativi per il prossimo decennio: un’economia europea verde, digitale e resiliente.

Quando prevedete di far entrare in vigore questi standard per le batterie?

Il nostro obiettivo è di farle entrare in vigore a partire dal 2023. Le prime fabbriche in Europa saranno operative nel 2021 o 2022 e vorremmo che tutte le batterie utilizzate in Europa fossero prodotte secondo questi elevati requisiti.