La guerra in Ucraina rischia di peggiorare la crisi dei microchip

Si stima che il mercato globale dei semiconduttori oggi valga più di 500 miliardi di euro, una cifra che dovrebbe raddoppiare entro il 2030. [shutterpix/Shutterstock]

La produzione di tre materiali fondamentali per la fabbricazione di chip elettronici potrebbe risentire della situazione: si tratta di neon, palladio e C4F6.

L’UE vuole fare dell’Europa uno dei leader nel mercato globale dei semiconduttori, che già dal 2020 registra carenze e colli di bottiglia, ma l’invasone dell’Ucraina rischia di rimettere in discussione queste ambizioni.

L’attacco lanciato dalla Russia il 24 febbraio sarà infatti accompagnato da numerosi effetti secondari, a medio o lungo termine, in particolare sull’industria dei semiconduttori, recentemente al centro dell’attenzione di Bruxelles.

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Secondo la società di consulenza Techcet, la produzione di tre materiali fondamentali per la fabbricazione di chip elettronici potrebbe risentire della situazione: si tratta di neon, palladio e C4F6. “Questi materiali sono essenziali per lo sviluppo dei semiconduttori e sono insostituibili”, dicono gli analisti di Technet a EURACTIV.

Il neon, ad esempio, è un gas essenziale per il funzionamento dei laser per l’incisione di trucioli e viene utilizzato quasi esclusivamente per questo scopo. È presente nell’aria in quantità minime e richiede quindi il trattamento di volumi molto grandi.

La Russia produce molto neon, perché ha una grande industria siderurgica che necessita molto ossigeno per funzionare. Il paese lo invia quindi in Ucraina dove il neon viene estratto e purificato per l’esportazione.

“Se la situazione attuale dovesse peggiorare, i produttori di chip statunitensi potrebbero subire interruzioni dell’approvvigionamento di materiali”, aveva avvertito il presidente di Techcet, Lita Shon-Roy, all’inizio di febbraio, quando le tensioni erano già alte. Gli Stati Uniti dipendono quasi esclusivamente da Ucraina e Russia per il loro approvvigionamento di neon.

La Russia è anche uno dei maggiori produttori di palladio al mondo, un metallo raro utilizzato anche nella fabbricazione di alcuni semiconduttori. Secondo i dati di Techcet, la Russia fornisce il 37% del fabbisogno mondiale, al secondo posto dopo il Sud Africa (40%).

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Impatto immediato “lieve”

Se gli esperti di Techcet giudicano “lieve l’impatto immediato sull’industria europea”, osservano anche che “la catena di approvvigionamento dei semiconduttori è già messa a dura prova dall’aumento della domanda di chip” e che “qualsiasi interruzione nell’approvvigionamento di materiale può avere un impatto negativo sulla produzione di chip nel prossimi 6-12 mesi”.

A loro avviso, la situazione dovrebbe quindi “certamente rallentare la traiettoria di crescita che l’industria europea dei chip spera di veder emergere”.

Si stima che il mercato globale dei semiconduttori oggi valga più di 500 miliardi di euro, una cifra che dovrebbe raddoppiare entro il 2030. L’Europa rappresenta il 10% della capacità di produzione globale (rispetto al 24% nel 2000 e al 44% nel 1990).

Gli effetti della guerra sull’industria dipenderanno da “quanto è preparato ogni produttore di chip, in termini di potere d’acquisto, e se dispone già di fonti di approvvigionamento alternative”, sottolineano gli analisti di Techcet.

Per il momento non c’è nessuna preoccupazione sul versante industriale. “Nessuno dei nostri fornitori ha segnalato alcun potenziale impatto. Continuiamo a monitorare da vicino la situazione con i nostri fornitori e partner”, ha detto a EURACTIV un portavoce di STMicroelectronics, uno dei campioni europei del settore.

La società ha ricevuto all’inizio di marzo un prestito di 600 milioni di euro dalla Banca Europea per gli Investimenti, per lo sviluppo di linee di produzione pilota per semiconduttori avanzati nei suoi siti italiani di Agrate (in Brianza) e Catania, e nel sito francese di Crolles.

La Semiconductor Industry Association (SIA), che rappresenta l’industria dei semiconduttori statunitense, ha dichiarato che “l’industria dei semiconduttori ha un insieme diversificato di fornitori di materiali e gas, quindi non crediamo che ci siano rischi di interruzione immediata della fornitura relativi alla situazione in Russia e Ucraina”.

Oltre ai blocchi causati dalla guerra alle catene di produzione, Mosca potrebbe anche interrompere la fornitura di materiali critici in risposta alle sanzioni imposte dall’UE e dagli Stati Uniti.

“Limiteremo l’accesso della Russia alle tecnologie cruciali di cui ha bisogno per costruire un futuro prospero, come i semiconduttori o le tecnologie avanzate”, ha avvertito Ursula von der Leyen, presidente della Commissione europea, il giorno successivo all’invasione.

Stessa logica dall’altra parte dell’Atlantico, con Washington che ha imposto diverse sanzioni contro Mosca, in particolare vietando l’esportazione di tecnologie, compresi i semiconduttori, che potrebbero essere utilizzate nello sviluppo delle armi russe.

Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), leader mondiale nei semiconduttori, ha annunciato che si conformerà alla decisione statunitense e ha interrotto le esportazioni verso la Russia, che dipende molto dai prodotti dell’azienda taiwanese per la fabbricazione dei suoi laptop o smartphone, oltre che di equipaggiamento militare all’avanguardia.

Se gli embarghi sulle esportazioni tecnologiche nei confronti della Russia non sembrano così radicali come l’esclusione dal sistema interbancario SWIFT, a lungo termine le conseguenze dovrebbero essere gravi per Mosca, che è molto dipendente dalle importazioni per quanto riguarda l’industria elettronica.