Il riciclo chimico apre nuove possibilità per l’economia circolare in Europa

Plastica destinata al riciclo

In autunno la Commissione europea dovrebbe avviare una revisione completa della sua politica in materia di sostanze chimiche e il riciclaggio dei prodotti chimici potrebbe finire per giocare un ruolo chiave.

Trattare con le sostanze tossiche contenute nei vecchi prodotti di plastica – o “sostanze chimiche ereditate” – è visto da molti come la prossima frontiera del riciclaggio, se non come una sorta di Santo Graal. Il cosiddetto “riciclaggio chimico” ha la promessa di isolare le sostanze tossiche contenute nelle materie plastiche, che ora sono vietate in Europa, rendendo possibile il recupero di materie prime che possono essere utilizzate per fabbricare prodotti che sono come nuovi.

“Tutte le sostanze chimiche possono essere scomposte in blocchi più semplici e trasformate di nuovo nelle stesse sostanze chimiche o in sostanze chimiche diverse, anche se sono pesantemente mescolate o contaminate”, ha detto un recente documento della Fondazione Ellen McArthur. L’opportunità di queste tecnologie di “riciclaggio chimico” – a differenza di quelle meccaniche – è che generano materie prime “vergini” che possono poi essere usate per “produrre nuovi materiali e prodotti chimici di qualità vergine”, spiega il documento.

Un nuovo approccio

“Il riciclaggio chimico è una tecnologia promettente”, ha detto Kęstutis Sadauskas, direttore della Direzione ambiente della Commissione europea responsabile dell’economia circolare e della crescita verde. “Tuttavia, alcune sfide rimangono”, ha spiegato al consulente per la sostenibilità Michael Laermann in un’intervista di luglio pubblicata sul suo blog. Questo, ha aggiunto, include “la necessità di maggiori informazioni sulle prestazioni ambientali complessive di queste tecnologie, in particolare per quanto riguarda il consumo di energia e la natura e la sicurezza della produzione di processo”.

“È necessario seguire un approccio basato sul ciclo di vita per considerare tutti i possibili benefici e rischi di questo nuovo approccio, anche sul clima”, ha ammonito il funzionario, affermando che “i risultati dei progetti pilota in corso devono ancora essere ampliati per avere un quadro rappresentativo delle possibilità di questa tecnologia”.

Revisione della politica

La Commissione europea dovrebbe avviare una revisione completa della sua politica in materia di sostanze chimiche con il lancio di una “Strategia sulle sostanze chimiche per la sostenibilità” in autunno. La revisione è uno dei capitoli principali del Green Deal europeo presentato l’anno scorso dall’esecutivo dell’Ue, che mira a ridurre le emissioni di riscaldamento globale a zero entro il 2050. E il riciclaggio dei prodotti chimici potrebbe finire per giocare un ruolo chiave nella nuova strategia della Commissione, che secondo Sadauskas cercherà di garantire una maggiore coerenza tra la legislazione che si occupa di prodotti chimici e rifiuti.

“Il primo problema è la presenza di sostanze vietate o soggette a restrizioni nei flussi di rifiuti, le cosiddette ‘sostanze chimiche ereditate'”, ha chiarito il funzionario dell’Ue, sottolineando la mancanza di informazioni sulla presenza di sostanze tossiche in alcuni prodotti. Le sostanze chimiche ereditate sono un problema per i riciclatori, che finora non sono riusciti a trattare con le vecchie plastiche che possono essere “contaminate” da sostanze proibite.

EuRIC, un’associazione di categoria che rappresenta le industrie europee del riciclaggio, concorda sul fatto che il riciclaggio chimico potrebbe fornire una soluzione per affrontare il problema dei rifiuti di plastica che attualmente non possono essere recuperati attraverso i tradizionali metodi di selezione “meccanica”. “Tuttavia, EuRIC desidera sottolineare che il riciclaggio chimico non può essere considerato come la soluzione perfetta in quanto tale”, ha affermato in un position paper dello scorso anno, avvertendo che il termine copre “un gran numero di tecnologie diverse”, molte delle quali sono ancora in una fase iniziale di sviluppo industriale.

Inoltre questi diversi processi affronteranno gli stessi problemi del riciclaggio meccanico, compresa la concorrenza dei materiali vergini, che sono attualmente più economici da produrre. Secondo EuRIC, il prezzo del petrolio dovrebbe raggiungere almeno 65-75 dollari al barile affinché i polimeri ottenuti dal riciclaggio chimico possano diventare competitivi con i materiali vergini. Il prezzo del petrolio attualmente si aggira intorno ai 40 dollari al barile.

A questi dubbi fanno eco i gruppi ambientalisti, che all’inizio di quest’anno hanno pubblicato un rapporto tecnico che mostra la grande quantità di energia richiesta da alcuni processi di riciclaggio chimico, affermando che questi possono rappresentare un rischio climatico. “Abbiamo delle riserve sull’uso del riciclaggio chimico che, lungi dall’essere una tecnologia matura, rimane una tecnologia ad alta intensità di risorse ed energia e che consideriamo adatta solo come ultima risorsa per la plastica troppo degradata, contaminata o troppo complessa per essere recuperata meccanicamente”, ha detto Janek Vahk, un attivista di Zero Waste Europe. “Dati i bassi prezzi del petrolio e il tipo di plastica a cui si rivolge, non sembra avere senso economico investire in questo tipo di infrastrutture”, ha detto Vahk.

Obiettivi di riciclaggio

Tuttavia, il riciclaggio chimico è visto come un modo promettente per raggiungere gli obiettivi di riciclaggio sempre più elevati dell’Unione. Due anni fa, i legislatori dell’Ue hanno concordato un nuovo obiettivo per riciclare il 55% degli imballaggi in plastica entro il 2025. E con obiettivi più severi che sono stati nuovamente presi in considerazione nell’ambito del Green Deal, è necessario trovare nuovi modi per aumentare le percentuali di riciclaggio.

“Il riciclaggio chimico mostra un buon potenziale nell’aiutare a raggiungere un’economia circolare neutrale dal punto di vista climatico”, ha affermato il dottor Christian Haessler della società tedesca Covestro, leader mondiale nella fornitura di materiali polimerici high-tech. Secondo Covestro, il riciclaggio chimico può integrare le tecniche di riciclaggio meccanico ed è “particolarmente utile” per riciclare i rifiuti di plastica che altrimenti verrebbero inceneriti o messi in discarica. “Naturalmente, dobbiamo fare in modo che sia competitivo in termini economici ed ecologici rispetto alle vie di produzione a base fossile e vergine”, ha ammesso Haessler, affermando che l’azienda sta investendo nelle energie rinnovabili e nella digitalizzazione per ridurre l’impatto ambientale.

L’industria non nega le sfide che ci attendono. All’inizio di quest’anno, il land tedesco della Renania Settentrionale-Vestfalia ha riunito ricercatori, scienziati e rappresentanti dell’industria per valutare circa 133 processi di pirolisi attualmente previsti per il riciclaggio chimico. Di questi, solo due sono stati raffigurati su scala pilota, i restanti 131 sono ancora su scala di laboratorio. “Si può concludere dalla panoramica della disponibilità tecnologica della pirolisi che c’è ancora un notevole bisogno di ricerca e sviluppo nell’applicazione del riciclaggio chimico dei rifiuti di plastica mista”, si legge nel loro documento di discussione, pubblicato all’inizio di quest’anno. A livello europeo, sono stati avviati progetti di ricerca per esplorare le possibilità offerte dal riciclaggio chimico, tra cui uno chiamato iCAREPLAST e un altro chiamato PUReSmart.