Imballaggi in vetro, l’industria punta alla conversione elettrica

L'industria del vetro già utilizza fornaci che funzionano con un mix di 80% elettrico e 20% gas. [Shutterstock/Sviatlana Laza]

L’industria del vetro ha già fissato un preciso percorso di decarbonizzazione, a differenza di quelle dell’acciaio e del cemento: l’elettrificazione. Tuttavia, l’energia elettrica rinnovabile è meno diffusa di quanto servirebbe.

L’industria del packaging di vetro ha un’alta percentuale di riciclo, superiore al 70%. Ora intende modificare le sue fornaci a gas, convertendole per rispettare l’obiettivo di decarbonizzazione 2030 dell’Ue e facendole funzionare con un mix dell’80% di elettricità e 20% gas.

Il riciclo richiede meno dispendio di energia rispetto alla produzione di imballaggi in vetro, ma ha comunque un costo. L’energia utilizzata è stata finora basata sui combustibili fossili, rendendo il riciclo, e la produzione di imballaggi in vetro in generale, meno verde di quanto spesso si pensi.

Di conseguenza, le emissioni annuali dell’industria dei contenitori in vetro sono stimate a circa 8-9 milioni di tonnellate di CO2 all’anno, secondo un portavoce senior della Feve, l’organismo europeo dell’industria dei contenitori in vetro. Questo rappresenta più dell’1% delle emissioni industriali dell’Ue, una quota significativa.

Di fronte alla pressione per decarbonizzare, l’industria dell’imballaggio in vetro si è unita per elettrificare i suoi processi con l’impresa comune “Furnace for the Future” (F4F). L’obiettivo è quello di costruire una fornace di prova in Germania, dove una multinazionale del vetro, il gruppo Ardagh, è incaricata di costruire il nuovo impianto.

Il progetto mira a costruire entro il 2023 un forno che utilizzi l’elettricità per fondere vetro di tutte le dimensioni e colori a prezzi lavorabili, pur essendo due volte più efficiente dal punto di vista energetico dei forni tradizionali a combustibile fossile.

“Vogliamo dimostrare che la fusione con l’80% di elettricità è fattibile. Questo è l’obiettivo”, ha detto Fabrice Rivet, direttore tecnico di Feve.

Per ragioni tecniche, la prima generazione di forni elettrici è costretta a ottenere il 20% della sua energia dal gas. “Per la seconda generazione, vedremo certamente come sostituire il 20% di gas naturale ancora necessario per portare un po’ di calore sopra la fusione”, ha detto Rivet.

Per fare questo, ha detto che l’industria sta esaminando opzioni come il calore elettrico radiativo, l’idrogeno o il biogas per la seconda generazione di forno elettrico, il cui sviluppo dovrebbe iniziare nel 2027.

Se il pilota iniziale va secondo i piani, il modello potrebbe poi essere rapidamente replicato in tutta l’industria del vetro per contenitori, permettendo ai produttori di tagliare le loro emissioni del 50% in tutte le fabbriche.

Tuttavia, gli alti costi della ricerca e dell’elettricità stanno frenando l’industria, che ha chiesto il sostegno pubblico.

Il progetto F4F spera di attingere all’Innnovation Fund dell’Ue, dove è attualmente al secondo stadio del processo di selezione per ottenere una parte di un valore stimato di 20 miliardi di euro di sovvenzioni.

L’enorme collo di bottiglia dell’energia rinnovabile

Ma mentre i nuovi forni elettrici dell’industria saranno più efficienti dal punto di vista energetico dei loro predecessori che funzionano con combustibili fossili, il loro effetto di decarbonizzazione dipende anche molto dalla disponibilità di elettricità rinnovabile.

Circa il 20% dell’elettricità della Germania proviene dal carbone, e l’industria sta guardando ad accordi di acquisto di energia verde per assicurarsi sufficienti quantità di energia rinnovabile in futuro.

Tuttavia, il passaggio dell’industria del vetro alle rinnovabili esaspera anche un problema che ha già sollevato preoccupazioni tra altre industrie ad alta intensità energetica: l’espansione troppo lenta dell’elettricità rinnovabile rispetto all’aumento della domanda.

Mentre l’elettrificazione dell’economia va avanti, raggiungendo nuovi settori come i trasporti, gli edifici e l’industria, la domanda di elettricità pulita è in aumento.

In Germania, la domanda di elettricità è destinata a salire a 700 miliardi di kWh entro la fine del decennio, secondo gli esperti del settore, dai 567,6 miliardi di kWh del 2019.

Un rapido aumento della capacità elettrica rinnovabile è quindi necessario, altrimenti la fornitura di energie rinnovabili diventerà presto un collo di bottiglia in altri settori come la produzione di idrogeno verde, ha avvertito Ulrik Stridbæk, della società energetica danese Ørsted.

“L’Unione europea ha davvero bisogno di cambiare marcia, soprattutto perché dobbiamo raddoppiare l’attuale capacità delle rinnovabili entro il 2030, al fine di raggiungere l’obiettivo del 55% in meno di emissioni di gas serra sancito dalla legge sul clima dell’Ue”, ha avvertito Michaela Holl di Agora Energiewende, un think-tank.

Ciò si aggiunge al quadro di un mercato dell’energia limitato da una massiccia domanda di rinnovabili nei prossimi decenni, a meno che la costruzione di ulteriore capacità eolica e solare non acceleri significativamente.

Secondo Holl, questo dovrebbe fornire un ulteriore incentivo ai paesi dell’Ue e agli investitori privati per costruire capacità di generazione di energia rinnovabile il più velocemente possibile.