Perdite di metano negli impianti europei: una minaccia per il clima

Attualmente, l'UE non regola le emissioni di metano nel settore energetico, il che significa che le aziende che gestiscono i siti esaminati dall'Onu CATF non stanno violando le leggi a causa di perdite o sfiati. [CutMethaneEU]

La versione originale dell’inchiesta è stata pubblicata sul sito di Reuters.

Del potente metano a forte effetto serra viene emesso quotidianamente da infrastrutture di gas naturale in tutta l’Unione europea a causa di perdite e sfiati, secondo dei documenti video ottenute da Reuters.

Utilizzando una telecamera a infrarossi da 100.000 euro, la ong Clean Air Task Force (CATF) ha scoperto quest’anno che il metano viene espulso in atmosfera in 123 siti di lavorazione di petrolio e gas in Austria, Repubblica Ceca, Germania, Ungheria, Italia, Polonia e Romania.

Il metano – la più grande causa del cambiamento climatico dopo l’anidride carbonica (CO2) –  è il principale componente del gas naturale, ed è oltre 80 volte più potente della CO2 nei suoi primi 20 anni di permanenza nell’aria.

Attualmente, l’UE non regola le emissioni di metano nel settore energetico, il che significa che le aziende che gestiscono i siti esaminati da CATF non stanno violando le leggi a causa di perdite o sfiati.

Mentre alcuni Stati membri richiedono alle aziende di segnalare alcune emissioni, non esiste un quadro generale che le costringa a monitorare le perdite più piccole o a risolverle.

Questa situazione è però destinata a cambiare. Quest’anno l’UE sta portando avanti proposte di legge che obbligheranno le compagnie petrolifere e del gas a monitorare e segnalare le emissioni di metano, oltre a migliorare il rilevamento e la riparazione delle perdite.

Nel settore energetico, il metano viene emesso intenzionalmente attraverso lo sfiato e accidentalmente da siti come serbatoi di stoccaggio del gas, terminali di gas naturale liquefatto (GNL), stazioni di compressione di gasdotti e siti di trattamento di petrolio e gas.

CATF ha visitato oltre 200 siti in sette paesi dell’UE, e ha filmato le emissioni con la telecamera a infrarossi in punti di osservazione pubblici per rilevare gli idrocarburi invisibili a occhio nudo, come il metano.

“Una volta che lo vedi, non puoi non vederlo”, ha detto James Turitto di CATF, che ha filmato le emissioni. “Per avere qualche speranza di raggiungere un aumento di soli 1,5 gradi delle temperature medie globali, dobbiamo fermare queste perdite”.

Complessivamente, CATF ha contato 271 incidenti, con alcuni siti che disperdevano metano da diversi luoghi. Secondo Turitto, oltre il 90% dei siti che ha visitato in Repubblica Ceca, Ungheria, Italia, Polonia e Romania perdeva metano, mentre la percentuale in Germania e Austria era inferiore.

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Perdite e buchi

Una selezione della termografia CATF, che mostra idrocarburi e composti organici volatili, è stata esaminata da cinque esperti tecnici contattati da Reuters. Considerate le emissioni degli impianti che trattano il gas naturale – di cui il metano è il componente principale – gli scienziati hanno concluso che quelle registrate da CATF erano quasi certamente perdite di metano.

In un impianto di gas di proprietà dell’Eni vicino a Pineto (Teramo), sulla costa adriatica dell’Italia, il metano sembra fuoriuscire da un foro arrugginito nel lato di un serbatoio.

Il filmato cattura un’istantanea delle emissioni di ciascun sito in un dato giorno, quindi non può quantificare la quantità di metano emessa per periodi più lunghi: ciò che rivela sono le emissioni che potrebbero essere evitate se i proprietari delle infrastrutture utilizzassero la tecnologia di misurazione e abbattimento disponibile in commercio, hanno affermato gli esperti di emissioni.

“Se ci sono crepe nei serbatoi di stoccaggio, riparare i serbatoi è una soluzione relativamente facile”, ha detto Jonathan Dorn, esperto di qualità dell’aria della società di ricerca e consulting Abt Associates.

Turitto ha detto di aver chiamato un numero di emergenza per segnalare le perdite nel sito Eni, ma che la linea era interrotta.

Secondo Eni, la perdita a Pineto proveniva da un serbatoio d’acqua che avrebbe avuto quantità trascurabili di gas, ed è stata rilevata e riparata durante la normale manutenzione.

“Stiamo rafforzando i nostri sforzi nell’implementazione di campagne periodiche di rilevamento delle perdite e di monitoraggio delle riparazioni”, ha affermato l’azienda, aggiungendo di essere favorevole alle normative UE per affrontare le emissioni di metano.

 

Aziende avvisate

Lo scorso ottobre, l’UE ha avvisato le compagnie energetiche che avrebbe introdotto nuove regole sulle fughe di gas, e che stava anche considerando restrizioni sullo sfiato o sul flaring del metano.

“La Commissione invita le aziende dei settori petrolifero, del gas e del carbone a istituire programmi più solidi di rilevamento e riparazione delle perdite, per prepararsi alle prossime proposte legislative che renderanno obbligatori tali programmi”, scriveva la Commissione UE.

Un funzionario dell’Unione ha detto a Reuters questo mese che poiché nell’UE ci sono pochi “super emettitori” di metano, la legislazione si concentrerà sulle emissioni più piccole, ma molto più frequenti, che si verificano nelle infrastrutture del settore energetico.

“La prima cosa è cercare davvero di affrontare queste emissioni diffuse di metano, coprendo l’intero settore energetico”, ha detto il funzionario, che ha chiesto di rimanere anonimo.

Gli esperti dicono che le nuove regole rivoluzioneranno le cose per ogni azienda petrolifera e del gas in Europa, non da ultimo perché l’UE sta considerando di costringere le imprese a trovare e riparare anche le più piccole perdite.

“Ogni azienda ha molto da fare”, ha affermato Andris Piebalgs, professore alla Florence School of Regulation ed ex commissario UE per l’energia.

È improbabile che le nuove regole entreranno in vigore prima del 2023, ma Bruxelles vuole metterle in atto abbastanza presto da contribuire al suo obiettivo di ridurre entro il 2030 le emissioni nette di gas serra del 55% rispetto ai livelli del 1990.

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Emissioni intenzionali

L’UE non è sola. Anche l’amministrazione del presidente degli Stati Uniti Joe Biden prevede di proporre nuove regole quest’anno per ridurre le emissioni di metano.

Il New York Times ha utilizzato una telecamera a infrarossi per identificare grandi perdite di metano nei siti di petrolio e gas statunitensi nel 2019, mentre le riprese satellitari ottenute da Reuters hanno rivelato enormi perdite di metano dai gasdotti russi.

Il filmato di CATF mostra che la società energetica italiana Snam ha scaricato idrocarburi in modo consistente per tre giorni in un periodo di due settimane, da due camini del suo terminale GNL di Panigaglia, vicino a La Spezia.

Tim Doty, un consulente in imaging termografico nel settore energetico ed ex funzionario della Texas Commission on Environmental Quality, ha detto che il filmato mostra che i camini stavano “sfiatando apertamente le emissioni di idrocarburi”.

Anche in un deposito sotterraneo della Snam a Minerbio, vicino a Bologna, le riprese a infrarossi hanno mostrato un pennacchio di metano che fuoriesce da un camino.

Snam ha affermato di essere membro della Oil and Gas Methane Partnership (OGMP), un gruppo volontario di società energetiche che si impegna a migliorare la misurazione e l’abbattimento del metano, di cui è parte anche Eni.

“Le emissioni registrate da CATF nei siti di stoccaggio di Minerbio e Bordolano sono emissioni in fuga derivanti da valvole di spurgo che perdono internamente… la loro sostituzione completa, che partirà dal 2021, sarà terminata nel 2024”, ha detto Snam.

“L’emissione registrata da CATF ai camini di sfiato (di Panigaglia) era dovuta al guasto meccanico temporaneo di un compressore d’aria”, ha aggiunto l’azienda: “Siamo fiduciosi di poter riparare il compressore d’aria durante la seconda metà del 2021”.

A caccia della fonte

Un esperto con quasi due decenni di esperienza presso le principali compagnie petrolifere, che fornisce consulenza alle aziende e alle autorità statunitensi sulle emissioni di metano, ha affermato che il filmato di CATF mostra che l’UE ha un problema.

“C’è questa leggenda metropolitana secondo cui il sistema del gas naturale degli Stati Uniti ha una perdita sproporzionata rispetto al resto del mondo”, ha detto l’esperto, che ha preferito restare anonimo: “Quando guardo questi video, non sembrano molto diversi dagli Stati Uniti”.

A livello globale, la concentrazione di metano nell’atmosfera è in aumento. Le Nazioni Unite hanno affermato ad aprile che senza profondi tagli alle emissioni di metano in questo decennio, l’obiettivo dell’accordo di Parigi di limitare il riscaldamento a 1,5 gradi sarebbe fuori portata.

Una volta che il metano è diffuso nell’atmosfera, è quasi impossibile risalire a una fonte specifica, il che significa che è fondamentale monitorare meglio i punti di emissione.

Una rete crescente di satelliti alla ricerca di metano implica che le grandi perdite di migliaia di tonnellate all’anno sono più facili da identificare, ma molte di quelle più piccole passano inosservate.

In Ungheria, il filmato mostra un sito produttivo di Magyar Olajes Gazipari (MOL) che separa il gas dalle emissioni di sfiato del petrolio. La compagnia energetica ungherese ha affermato di essere a conoscenza delle emissioni, e che erano una parte inevitabile delle normali e sicure operazioni per evitare l’accumulo di pressione nei serbatoi di stoccaggio.

MOL ha affermato che non esistono normative esistenti che richiedessero di misurare o segnalare le emissioni, ma mira a porre fine alle emissioni di metano che derivano dalle attività di gas entro il 2030.

In Austria, in un impianto petrolifero della compagnia OMV vicino a dei pozzi onshore a nord di Vienna, la telecamera ha mostrato una serie di perdite più piccole. OMV ha detto di supportare pienamente le nuove norme UE sul metano, aggiungendo che le perdite minori nel sito erano state riparate e che stava progettando di sostituire i sistemi di regolazione della pressione che rilasciano metano con apparecchiature che bloccano tali emissioni.

“La presenza di queste emissioni indica che il sito ha problemi di manutenzione in corso”, ha spiegato Doty, indicando quattro diverse fonti: “Queste emissioni sono molto preoccupanti”.

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