Il direttore dell’IRENA: “L’Europa è all’avanguardia nell’energia delle maree e delle onde”

Le nuove forme di energia oceanica stanno guadagnando interesse a livello globale, e poiché le aziende europee sono leader nelle tecnologie delle maree e delle onde, questa è una buona notizia per l’ambiente e per l’economia europea, sostiene Francesco la Camera.

Francesco La Camera è Direttore Generale dell’Agenzia Internazionale per le Energie Rinnovabili (IRENA), con sede ad Abu Dhabi. Ha parlato con Frédéric Simon, il redattore di EURACTIV per l’energia e l’ambiente.

 I punti salienti dell’intervista:

Le aziende europee detengono circa il 23% di tutti i brevetti sull’energia oceanica a livello globale, rendendo l’Europa un leader mondiale nel settore delle maree e delle onde.

L’energia delle maree è più vicina alla commercializzazione rispetto all’energia del moto ondoso, con 512,5 MW e 2,3 MW installati rispettivamente.

Ma il potenziale teorico del moto ondoso è più elevato, con una capacità stimata di circa 29.500 TWh all’anno, rispetto ai 1.200 TWh delle maree. Questo significa che l’energia del moto ondoso da sola potrebbe teoricamente soddisfare tutta la domanda globale di energia, dice Franceso La Camera.

Per sbloccare il potenziale dell’energia del moto ondoso, La Camera afferma che è necessario un intervento pubblico per ridurre i costi e avere vantaggi di scala.

Il vantaggio principale delle energie oceaniche è che possono contribuire a stabilizzare il sistema elettrico, perché non subiscono lo stesso tipo di variabilità del solare e del vento.

L’unico potenziale svantaggio è l’impatto ambientale sulla flora e la fauna marina, che deve essere ulteriormente studiato.

Oltre all’energia eolica offshore, l’energia oceanica copre anche due fonti di energia rinnovabile meno conosciute: le maree e il moto ondoso. Può spiegare brevemente la differenza tra le due?

Le tecnologie dell’energia degli oceani sono classificate in base alla risorsa utilizzata per generare elettricità. Quando si tratta di un flusso di marea, la chiamiamo energia delle maree e quando le onde vengono convertite, la chiamiamo energia delle onde. Queste sono le tecnologie più sviluppate per quanto riguarda l’energia degli oceani.

Se guardiamo al mercato dell’energia oceanica, più del 98% della capacità installata totale di energia oceanica – 512,5 megawatt (MW) – appartiene alla tecnologia delle maree, e principalmente a due grandi progetti: un impianto da 254 MW nella Repubblica di Corea e un impianto da 240 MW in Francia.

Per quanto riguarda l’energia del moto ondoso, ci sono attualmente 33 convertitori di energia del moto ondoso con una capacità combinata di 2,3 MW distribuiti in nove progetti che coinvolgono otto paesi in tre continenti. L’unico progetto attivo con una capacità superiore a 1 MW si trova alle Hawaii. Altre località con progetti attivi sono Gibilterra, Spagna, Grecia, Italia, Portogallo, Francia e Israele.

Quali sono le ipotesi per valutare il potenziale? È legata a un certo lasso di tempo?

Il potenziale è in termini assoluti, non è legato a un certo periodo. È quello che pensiamo possa essere il massimo impiego della tecnologia.

Per quanto riguarda le maree, ci sono diverse sfide connesse alla diffusione, come la disponibilità limitata del sito e gli elevati investimenti di capitale, e a volte anche alcuni impatti ambientali poco chiari. Il potenziale teorico dell’energia delle maree è notevolmente inferiore a quello del moto ondoso, con circa 1.200 terawattora (TWh) all’anno a causa della limitazione geografica.

Il potenziale di energia del moto ondoso è più importante; nelle nostre stime è di circa 29.500 TWh all’anno, il che significa che l’energia del moto ondoso da sola potrebbe teoricamente soddisfare tutta la domanda globale di energia. L’energia delle onde è meglio collocata tra i 30 e i 60 gradi di latitudine e in acque profonde, il che significa più di 40 metri. Questa è la posizione ideale per l’energia delle onde.

Stiamo assistendo ad alcuni interessanti sviluppi nell’energia dell’oceano, combinando maree e onde. I progetti annunciati per l’entrata in funzione nel 2020 hanno già aggiunto circa 24 MW di capacità aggiuntiva. Ciò significa che in un anno verrebbe installata quasi il doppio della capacità totale cumulativa attuale. La nuova capacità proviene principalmente dalle tecnologie delle maree e del moto ondoso.

Cosa potrebbe sbloccare il potenziale dell’energia del moto ondoso?

L’energia del moto ondoso non ha ancora visto una convergenza tecnologica. Esistono quasi dieci diversi tipi di tecnologie per l’energia del moto ondoso che sono state sviluppate simultaneamente. Ciò si basa in parte sul fatto che lo sfruttamento dell’energia del moto ondoso non è ancora matura come quello legato all’energia delle maree.

Pensiamo che per queste tecnologie sia necessario un intervento pubblico per ridurre i costi e avere vantaggi di scala. Le entrate e il sostegno al capitale attraverso meccanismi di finanziamento innovativi e a rischio saranno cruciali.  Inoltre, la questione dei permessi è molto importante da risolvere. La collaborazione internazionale e il coinvolgimento di più stakeholder può essere la chiave per far avanzare le tecnologie e la diffusione.

Ma abbiamo assistito ad alcuni buoni progressi. Per esempio, alcuni anni fa, le turbine di marea avevano una capacità di soli 100 kilowatt (KW), ora vanno per 1,5 MW. Pensiamo che nei prossimi tre-cinque anni, 3,5 gigawatt (GW) in più di capacità installata potranno essere aggiunti al livello attuale. Questo è un importante passo avanti per il settore, perché ora stiamo passando da megawatt a gigawatt di capacità installata. E pensiamo che entro il 2030 saranno possibili 10 GW di dispiegamento di energia oceanica in tutto il mondo.

Quali sono i problemi ambientali associati alle maree?

L’impatto ambientale delle tecnologie energetiche oceaniche, maree comprese, è ancora incerto. Si sa relativamente poco sull’impatto delle tecnologie energetiche oceaniche sulla vita marina a causa della fase iniziale della diffusione della tecnologia. Ci sono impatti potenziali sulla pesca o sulla conservazione della flora marina. Onde e maree possono anche porre vincoli alla navigazione, ecc. Tuttavia, sono in corso lavori per garantire che tutti questi rischi possano essere gestiti in modo adeguato.

Per quanto riguarda gli aspetti positivi, possiamo dire che questa tecnologia può andare a beneficio di isole che possono essere difficili da raggiungere con il solito sistema di rete elettrica e dove i generatori a gasolio possono essere più costosi da far funzionare. Le maree possono ridurre il costo dell’energia elettrica a 10-15 centesimi di dollaro per KW.

Capisco che uno dei problemi ambientali con le maree è che richiedono la costruzione di grandi dighe. Come si può affrontare questo problema?

Questo va considerato con attenzione, in effetti. Le tecnologie con le maree sono simili alle centrali idroelettriche con diga. Tuttavia, il mercato si sta muovendo in una direzione diversa che è quella delle tecnologie con le correnti di marea. Non hanno bisogno di una diga e fondamentalmente utilizzano il flusso d’acqua negli oceani, spinto dalle maree, in quanto il flusso d’aria viene utilizzato dalle turbine eoliche.  Ma questi sono tutti ostacoli che possono essere superati con una buona pianificazione e una buona progettazione.

Le rinnovabili sono attualmente dominate dall’eolico e dal solare. Cosa può portare l’energia degli oceani al sistema energetico che queste due fonti rinnovabili non hanno?

Il loro principale vantaggio rispetto all’eolico e al solare è che possono contribuire a stabilizzare il sistema elettrico, perché non subiscono lo stesso tipo di variabilità del solare e dell’eolico. L’energia delle onde e quella delle maree è sempre presente, perché il mare è sempre in movimento. Quindi, potrebbero offrire un modo per bilanciare la rete e dare flessibilità al sistema energetico, proprio come le dighe idroelettriche.

A livello europeo, la Commissione europea sta preparando una strategia energetica offshore, che dovrebbe uscire a ottobre. Che tipo di politiche ritiene che sarebbero utili per sostenere il moto ondoso e le maree?

L’interesse per l’energia oceanica è globale, con l’Europa in prima linea. Mentre 31 paesi in 6 continenti hanno implementato o stanno pianificando di implementare tecnologie per l’energia oceanica, si prevede che tre quarti della capacità attualmente installata e più della metà della capacità dei gasdotti saranno utilizzati in Europa. La sfida è quella di abbassare i costi, aumentare la produzione e la distribuzione per ottenere effetti di scala. In effetti, ciò significa sovvenzionare i progetti e accelerare il processo di autorizzazione fino a un mese al massimo.

La nuova strategia dell’UE potrebbe essere molto importante perché le aziende europee sono leader nel settore dell’energia mareomotrice e del moto ondoso. I paesi europei detengono circa il 23% di tutti i brevetti sull’energia oceanica a livello globale. Posso capire perché la Commissione europea stia prestando attenzione a questo settore.

Questo vale ancora di più per l’eolico offshore, dove la maggior parte della produzione e della tecnologia si trova in Europa. Quindi, penso che alla fine queste tecnologie siano buone per l’ambiente, buone per la sicurezza del nostro sistema energetico e buone per l’economia – in questo caso per l’economia europea.

Mi sembra di capire che ci sia un’opportunità industriale per l’Europa di esportare la tecnologia del moto ondoso e delle maree. Chi sono gli altri grandi attori a livello globale? Lei ha citato la Corea del Sud all’inizio dell’intervista…

Mentre l’Europa, in particolare il Regno Unito, la Spagna, il Portogallo, la Francia, l’Italia e gli Stati Uniti rimangono in prima linea, un crescente interesse per l’impiego di convertitori di energia del moto ondoso si sta ora manifestando in Asia – in particolare in Cina – in Australia e persino in Sudamerica e in Africa.

La transizione energetica per raggiungere i nostri obiettivi globali in materia di clima e sviluppo sostenibile è una sfida di portata globale. E abbiamo bisogno di tutti i tipi di opzioni di energia rinnovabile disponibili su larga scala. Gli oceani sono una fonte di energia abbondante che può sostenere una transizione energetica globale e guidare un’economia blu.